The Gate of No Return in Ouidah, Benin ()

Op blote voeten stapte ik op een rottende berg van kaarsvet, palmolie en de veren en het bloed van geofferde geiten en kippen. Ik was klaar om te praten met de geest god Dankoli. In een schaduwrijke bos glade voor de verkoolde boomstronk Fetisj, versierd met kaakbeenderen, ik hamerde een houten pin in de kleverige heiligdom. Na de god te hebben gesmeekt om mijn wens te vervullen, heb ik onze deal gesloten door het heiligdom te zalven met bloedrode palmolie en drie mondvol vurige zelfgemaakte gin uit te spugen.

“If your wish comes true,” herinnerde Pascal, de Voodoo medewerker, ” you must return to off two chickens to Dankoli.”

Ik zal niet onthullen wat ik gewenst heb. Hoe dan ook was dit niet mijn echte inspiratie voor een bezoek aan Benin, een vreedzame democratische West-Afrikaanse minnow geperst tussen Nigeria en Togo. Mijn ware motivatie was de onderkoning van Ouidah, een lyrische novelle van Bruce Chatwin. Bijna 30 jaar geleden geschreven, vertelt het over Dom Francisco de Silva, een 19e-eeuwse Braziliaanse migrant die Benin ‘ s meest beruchte slavenhandelaar werd.Chatwins verhaal over bloeddorstige Afrikaanse koningen, slavernij en Franse en Portugese ambities is boeiend. Maar wat me echt fascineerde waren de verhalen van Voodoo, een praktijk die nog steeds wordt gevolgd door meer dan 60% van de Beninezen vandaag en beschouwd als de staatsgodsdienst.

Behind closed doors

Handgemaakte Voodoo beelden te koop op het Benin Voodoo festival, nabij Ouidah ()

hoewel Voodoo hier zeker geen fictie is, lijkt het in het begin onwaarschijnlijk dat Voodoo in actie komt. In Cotonou, de grootste stad van Benin, zei het VVV-kantoor dat ik in januari terug moest komen, omdat ik alleen Voodoo zou zien op een jaarlijks festival in Ouidah met gechoreografeerde ceremonies voor Benins straal van voornamelijk Franse toeristen. Dit is verre van de waarheid. Beninezen aanbidden een pantheon van Voodoo-godheden en met een goede gids en een paar financiële prikkels, kunnen authentieke ceremonies het hele jaar door worden gezien.met deze kennis ging ik naar Porto Novo, een voormalige Franse koloniale stad met 350.000 inwoners, op 40 minuten rijden van het drukke Cotonou, en op de vlakke kustvlakte van het Voodoo-hart van Zuid-Benin.een aantrekkelijke stad van geesten aanbeden door de animistische Goun mensen, Porto Novo ‘ s meest zichtbare spoken zijn wereldmoedige Franse huizen met honingkleurige gevels en schil luiken, en ik bracht mijn eerste ochtend door met het verkennen van de mooie musea.koningen zijn tien cent waard in Benin, hoewel, zoals museumgids Mireille uitlegde, de monarchie van Benin een hiaat onderging tijdens de Franse kolonisatie in de jaren 1890 en de 30-jarige flirt met het communisme.de ceremoniële koning van Porto Novo bevindt zich niet langer in Honme ‘ s doolhof van rood-aarden verbindingen. Ook maakt hij geen gebruik van het Koninklijk badhuis waar eens twee nieuwe koninginnen werden voorbereid op de regerende monarch om de 21 dagen, of de mysterieuze chambre noire waar opeenvolgende heersers overlegden met de geesten over hun lot. De deur was stevig gesloten.in de buurt waren ook de stevige houten deuren van een vreemd uitziend gebouw in de vorm van een enorme hooiberg-de loge van de god Zangbeto – gesloten.leden van deze geheime sekte patrouilleren Beninese straten na het donker als onofficiële politie, gekleed in hooiberg kostuums en sportstokken om weerbarstige burgers te verslaan. Ik liep elke avond laat rond in de hoop ze te zien, maar dat heb ik nooit gedaan.

en toen glimlachte het lot uiteindelijk naar me. Ik ontmoette een Engels sprekende leraar genaamd Yvette die me meenam naar een lokale Fa lezer te zien.

Opperwezens

vrouwen die voodoo-symbolen schilderden in een dorp in Benin ()

in een kamer ter grootte van een kast, vol met drankjes, vingerde de middelgrote Casmin Fabiyi zijn Fa-kralen (draden van acht houten schijven) als een rozenkrans.”The power of Mawa-Lissa (Voodoo’ s Supreme Being) sent Fa to earth as a medium to answer questions about the future, ” vertelde Yvette me en beschreef hoe het medium zijn kralen in een van de 256 posities werpt die hij vervolgens interpreteert als het woord van zijn god.

Casmin wervelde al snel zijn kralen rond, ogen geglazuurd en mompelende herhaalde aanroepingen. Het was griezelig. Water, kwarts en kawery schelpen werden ook opgehoopt op de gegoten kralen. Toen liet Casmin een belletje rinkelen. “Hij is terug,” fluisterde Yvette.

mijn lezing was niet bijzonder vleiend. Een soort ‘must try harder’ schoolrapport, mogelijk verholpen door onder een wit laken te slapen met een lichtje aan. We eindigden met het nippen van cassave gin doordrenkt met kruiden om erectiestoornissen te verhelpen. Ik weigerde beleefd seconden.later die middag reisden Yvette en ik per zemidjan (motor-taxi) naar de Manikpe Tolapata tempel, tien minuten buiten Porto Novo. Met Yvette ‘ s hulp en een donatie kon ik eindelijk een anders gesloten ceremonie bijwonen.

toen Mami Wata ‘ s Voodoosis (volgers) in, voornamelijk vrouwen in witte gewaden, ik was erg opgewonden. Maar, zoals mijn gids vertelde, Mami Wata is de zeemeermin-achtige godin van het water die’geluk en geluk biedt aan degenen met de moed om haar te ontmoeten aan de kust’. En ondanks de verwachtingen van mijn Hammer House of Horror, werd er geen druppel offerbloed vergoten, noch waren er ooguitpuilende zombies die de affaire sierden. in plaats daarvan was het hoofdaltaar (verstoken van menselijke schedels) Een dribbelende accumulatie van was en olie die me deed denken aan een cheesy tafeldecoratie in een Italiaans restaurant. Toch was het een aangename, melodieuze, bijna gospel affaire. Een harmonieus vrouwenkoor zong prachtig en draaide voor de hoofdpriester die met een ivoren stok onder een opblaasbare Kerstman zat.

“Voodoo is about peace and prosperity”

een huis in een dorp in Benin ()

De Priester legde later uit, mijn vraag over het plakken van pinnen in beeltenissen van je vijanden negeerde (jammer, ik had een lijst voorbereid!). Echter, mijn volgende bestemming, Chatwin ‘ s occulte hoofdstad Ouidah, beloofde iets meer noire.ongeveer 70 km ten westen van Porto Novo, Ouidah is de meest sfeervolle en elegant afbrokkelende kleine stad. Elke ochtend werd ik gek van de onweerstaanbare geur van vers gebakken stokbrood en na een paar dagen was Voodoo het laatste waar ik aan dacht.ik zwierf door de karamelkleurige, zandstraten van de stad en merkte weelderige architectonische bezienswaardigheden op, zoals het Portugese Fort dat in 1721 werd gebouwd om slavenvervoer te beheren, en Afro-Braziliaanse herenhuizen van geëmancipeerde slaven die terugkeerden uit Amerika.ik volgde een fanfare cortege (jazzbegrafenis) en bezocht een tempel kronkelend met pythons gewijd aan de slangengod Dan. Bij schemering vestigde ik me in een bar in de buurt van de Python tempel en keek naar wolken van fruit vleermuizen trechter van een mango boom als vertrekkende zielen. Overal waar ik ging, werd ik vergezeld door gauwende kinderen die hun vrolijke liedje uitvoerden: “Yovo (white man), yovo, ca va? Yovo, yovo, bonjour.ik zou de Route des Esclaves (de Slavenroute) van harte aanbevelen. Het volgt de laatste 3.5 km lopen gemaakt door duizenden slaven van Ouidah naar de Atlantische kust, velen verzonden lang na afschaffing door Dom Francisco De Souza.

Remi, een lokale gids, toonde me de marktplaats waar slavenhandelaars 15 mannelijke Afrikanen ruilden voor één kanon. Bij de Tree of Forgetfulness legde Remi uit hoe “slaven negen keer zouden cirkelen om op magische wijze alles te vergeten, zodat ze niet verdrietig waren in hun nieuwe leven.”

nadering van de kust, zeebries ruiste kokosboomgaarden terwijl krabben knarsten hun klauwen te midden van mangroven. Onder een boog aan de kustlijn, ontworpen om ‘de poorten van geen terugkeer’ te symboliseren, zag ik de beukende Atlantische surf grijs van sediment karnen en medenkend aan de angstige gedachten van gevangen Afrikanen die naar wachtende slavengaljoenen aan de horizon dobberen.velen van hen exporteerden hun Voodoo-cultuur naar kolonies zoals Brazilië en Haïti, en hoe langer ik in Ouidah doorbracht, hoe meer de nog bloeiende onderstroom van geest-aanbidding zich begon te openbaren.

A trip to the market

What ‘ s for sale at a Voodoo Fetish Market, West Africa ()

More goods on sale at a Voodoo fetish Market ()

Ouidah ‘ s market sells groteske rituele uitrusting gebruikt in ceremonies. Een muffe geur ruikt naar uitgedroogde stukjes krokodilsnuit, nijlpaarden, varkenspenissen, hele kameleons, schubben, en (kijk weg huisdierenliefhebbers) kat-en hondenhoofden.

verlicht door vrij kaarslicht, is de markt ‘ s nachts meestal beter verteerbaar. Tot op een avond, onder het genot van een gefrituurde vis-en tomaat-doordrenkte maïsmeel, een enorme commotie plaatsvond. Achter een schreeuwende, verstrooiende menigte aan zat een wezen van 7 meter hoog, een gemaskerd figuur, totaal Zwart en vreemd buisvormig.temidden van pandemonium schreeuwde de dame die mijn maaltijd serveerde, dook onder mijn tafel en greep mijn benen. Ik hief mijn camera, maar verschillende mannen met paniekerige uitdrukkingen waarschuwden me niet te doen. De figuur verdween in de nacht.later legde mijn hoteleigenaar uit dat het Gounko was, een Nigeriaans – Yoruba Voodoo figuur die boze geesten verjoeg.terwijl we spraken, toonde de lokale televisie een man met wilde ogen die een geslacht geitenkop in zijn mond droeg door zijn afgehakte nek ligamenten. Terwijl hij paradeerde door een menigte, sommige mensen ingestort, trillen als koorts-pitched evangelisten op de Amerikaanse TV. Ik voelde dat de Voodoo sluizen open gingen. De volgende dag zou ik getuige zijn van iets buitengewoons.

Dark arts

een danser op het Benin Voodoo Festival ()

in een lokaal complex waar de rijpende kalebas vruchten de basketballen deden bloeien, bracht Remi me in een familieceremonie van voorouderverering: Egungun.dit is een van de meest explosieve gebeurtenissen van Beninese Voodoo, waar overleden voorouderlijke geesten de vorm van mensen aannemen om wijsheid en rechtvaardigheid te geven aan de levenden.

Frenzied drummen leidde de Egungun in het complex. Bezeten door de doden, droegen mannen flamboyante lovertjes met lovertjes versierd met dierlijke en menselijke motieven. Hun gezichten waren bedekt door kawery schelp schermen. “Als je hun ogen ziet, zul je sterven!”riep Remi boven de kakofonie.

sommige Egungun wervelden als derwisjen, groene, zilveren en gele capes die ronddraaiende Cirkels creëerden. Sommigen maakten het publiek bang. Twee grote ‘monsters’ galoppeerden de arena in en verstrooiden mensen in een bananenbos. De gemoederen stegen. Stokdragers probeerden de gewaden van de Egunguns tegen te houden. Het was Chinese Maskerade ontmoet de’ running of the bulls ‘ in Pamplona. Het duurde niet lang of Remi en ik werden vastgepind tegen een muur door een kolossale Egungun. Mijn ogen afwendend, veegde hij zijn paardenhaar vliegwisk over mijn gezicht. “Blanke man,’ gromde een diepe bariton stem, alvorens verder te gaan.

op een hoog punt ging ik de volgende dag noordwaarts naar Abomey. Na twee dagen in een taxi met een chauffeur genaamd Filbert, de kustvlakte daalde tot een golvend landschap van groene bush en okerkleurige wegen, bezaaid met granieten heuvels. Neushoornvogels glijden over de weg met meer gemak dan de worstelende taxi ‘s-brousse (bush taxi’ s) dragen chassis-buigen ladingen van mensen en lading op weg naar Cotonou. We passeerden koetsladingen christenen met wit gewaad, vers van het vieren van de verschijning van de Maagd Maria in Dassa-Zoume. Het syncretisme van het Beninese religieuze leven zorgde ervoor dat sommigen animistische godheden later die dag zouden aanbidden.

koning Ghezo

gemaskerde deelnemers aan de Egungun ceremonie, Benin ()

in de halcyon times was Abomey de hoofdstad van het gevreesde Dahomey Koninkrijk (Benins vroegere naam). Generaties Dahomiaanse koningen vochten internecine oorlogen, onderhouden vrouwelijke Amazone krijgers met een voorliefde voor onthoofding, en verkocht slaven aan de Europeanen om zich militair uit te rusten. Maar een verpletterende nederlaag tegen de Fransen in 1892 zag de meeste dahomiaanse Paleizen verwoest en het rijk vernietigd. Tegenwoordig is Abomey een uitvalsbasis met weinig pracht en praal.ik kwam twee dahomiaanse paleizen bezoeken die op de Werelderfgoedlijst van Unesco staan: de 19e-eeuwse modderwandige Paleizen van de koningen Ghezo en Glele, beide vol met prachtige macabere artefacten.koning Ghezo ‘ s ingewikkeld gesneden troon rust op vier schedels van rivaliserende chiefs, terwijl beyond all taste (te midden van fijne Portugese zijde en Britse geslepen glazen karaffen) een koninklijke vliegwhisk samengesteld uit een menselijke schedel bevestigd aan een paardestaart. Elders leerde ik dat Glele ‘ s harem ooit overliep met 4.000 bruiden – opmerkelijk genoeg hield zijn libido en hart 31 jaar lang stand. In het binnenste heiligdom van de Djeho tempel, gebouwd door Glele voor zijn vader Ghezo, is het mortier gesmeed uit het bloed van 41 slaven.

tegenwoordig is het mogelijk om de koning van Dahomey te ontmoeten en je hoofd te houden. Een ontmoeting met een Beninese koning is een echt hoogtepunt en niet moeilijk te regelen: breng iets om hem te proosten en presenteer een fooi van ongeveer US$25-50.

huilende demonen

mensen met maskers tijdens de Egungun ceremonie, Benin ()

Ik betrad het nu bescheiden Abomey Paleis van Koning Benhanzin II, kowtowing aan zijn voeten, zodat mijn voorhoofd de grond borstelde. Zijn dahomiaanse afkomst werd hersteld in 1995 nadat de heerschappij van de marxistische regering eindigde en hoewel zijn bevoegdheden zijn beperkt deze dagen, hij is een charmante man.zittend in een gevoerde fauteuil, met een blauwe skullcap, een witte tuniek en een geblokte sarong, vertelde Zijne Majesteit zijn koninklijke voorgangers terug tot 1620 en in de geest van entente cordiale bespraken we onderwerpen zo divers als de Kanaaltunnel en de ondergang van Concorde. Ik vroeg hem of hij Voodoo aanbad? “Natuurlijk,” antwoordde hij. “Dit is onze goddelijkheid voordat het katholicisme kwam en onze manier om ons leven beter te maken.”Toen hij me vertelde over voodoo’ s living dead aten we Johnny Walker whisky. Kowtowing bleek een beetje moeilijker op de weg naar buiten.na direct contact te hebben gehad met de krachtige dankoli Fetisj, een halve dag rijden naar het noorden bij Savalou, keerden Filbert en ik terug naar het zuiden voor mijn laatste dag in Benin. Filbert wist van een belangrijke Voodoo ceremonie in Cotonou.

in een zijstraat in het Mgomilite district, menigten verzameld door een verlaten olietanker. Ik was Vluchtig teleurgesteld om te ontdekken dat het een andere A Mami Wata ceremonie zou worden – maar niet voor lang. De vrouwen met een wit gewaad zagen er helemaal edgy uit, met kohl-geëtste ogen en tatoeages. En hoera, Voodoo-poppen werden in hun sarongs gestopt, die elk het aantal godheden representeerden die ze individueel aanbaden.

de harmonieuze zang begon, zoals voorheen, maar al met al meer hectisch. Plotseling trok een oudere dame, met haar hoofd in haar nek, haar topje naar beneden en begon haar borsten te slaan. Al snel deden 20 andere vrouwen hetzelfde; veel vlees voor een bescheiden Engelsman. In trance lachten ze en huilden als priesters een pot water zegenden.

“de priesters bidden voor boze geesten om weg te vliegen,” zei een buurman, voordat een schreeuw de nu koortsachtige menigte kabbelde. Iemand had een slecht visioen gezien, dus een halfnaakte Voodoosi kwam naar ons toe, wierp geheiligd water over ons heen en drong er bij het offer van een kip op aan om het goed te maken.

opnieuw werd ik meegesleept door een samenleving die een magische momentopname van het leven en de overtuigingen aanbood voordat het Europese christendom kwam. Benin baadt in simplistische schoonheid maar bezit een spannende, mystieke onderbuik. Ik was helemaal onder haar betovering gevallen.

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.