La porta del non ritorno a Ouidah, Benin ()

A piedi nudi, ho fatto un passo su un tumulo putrefatto di cera di candela, olio di palma e le piume e il sangue di capre e polli sacrificati. Ero pronto a conversare con lo spirito dio Dankoli. In un’ombrosa radura boschiva davanti al feticcio carbonizzato del ceppo d’albero, adornato con ossa mascellari, ho martellato un piolo di legno nel santuario appiccicoso. Dopo aver implorato il dio di esaudire il mio desiderio, ho suggellato il nostro accordo ungendo il santuario con olio di palma rosso sangue e sputando tre bocconi di gin fatto in casa infuocato.

“Se il tuo desiderio si avvera”, ricordò Pascal, l’addetto Voodoo, “devi tornare a sacrificare due polli a Dankoli.”

Non rivelerò ciò che desideravo. Ad ogni modo questa non è stata la mia vera ispirazione per visitare il Benin, un pacifico e democratico pesciolino dell’Africa occidentale stretto tra Nigeria e Togo. La mia vera motivazione era Il Viceré di Ouidah, una novella lirica di Bruce Chatwin. Scritto quasi 30 anni fa, racconta di Dom Francisco de Silva, un migrante brasiliano del 19 ° secolo che divenne il più famoso commerciante di schiavi del Benin.

La narrazione di Chatwin di re africani assetati di sangue, schiavitù e ambizioni francesi e portoghesi, è avvincente. Eppure ciò che mi ha davvero affascinato sono stati i racconti del Voodoo, una pratica che è ancora seguita da oltre il 60% dei beninesi di oggi e considerata la religione di stato.

A porte chiuse

Statue voodoo artigianali in vendita al Benin Voodoo festival, vicino a Ouidah ()

Mentre il Voodoo non è certamente finzione qui, vederlo in azione sembra improbabile all’inizio. A Cotonou, la più grande città del Benin, l’ufficio del turismo mi ha detto di tornare a gennaio, perché vedrei solo il Voodoo in un festival annuale a Ouidah che offre cerimonie coreografate per il flusso di turisti in gran parte francesi del Benin. Questo è lontano dalla verità. Beninese culto un pantheon di divinità Voodoo e con una buona guida e un paio di incentivi finanziari, cerimonie autentiche possono essere assistiti tutto l’anno.

Con questa conoscenza mi sono diretto a Porto Novo, un’ex città coloniale francese con 350.000 abitanti di fronte alla laguna, a 40 minuti di auto dall’affollata Cotonou, e sulla piana piana costiera del cuore Voodoo del sud Benin.

Un’attraente città di spiriti adorata dal popolo animista Goun, i fantasmi più visibili di Porto Novo sono case francesi affaticate dal mondo con facciate color miele e persiane scrostate, e ho trascorso la mia prima mattina esplorando i suoi bei musei.

I re sono dieci centesimi in Benin anche se, come ha spiegato la guida del museo Mireille, la monarchia del Benin ha subito una pausa durante la colonizzazione francese negli 1890 e il suo flirt di 30 anni con il comunismo.

Il re cerimoniale di Porto Novo non risiede più all’interno del labirinto di composti di terra rossa di Honme. Né approfitta dello stabilimento balneare reale dove una volta due nuove regine venivano preparate per il monarca regnante ogni 21 giorni, o della misteriosa chambre noire dove i sovrani successivi consultavano gli spiriti sul loro destino. La sua porta era saldamente chiusa.

Nelle vicinanze, le pesanti porte di legno di un edificio dall’aspetto curioso a forma di enorme pagliaio-la loggia del dio Zangbeto – erano chiuse.

I membri di questo culto segreto pattugliano le strade beninesi dopo il tramonto come polizia non ufficiale, vestendosi in costumi da pagliaio e bastoni sportivi per battere i cittadini indisciplinati. Andavo in giro fino a tardi ogni sera sperando di assisterli, ma non l’ho mai fatto.

E poi il destino alla fine mi sorrise. Ho incontrato un insegnante di lingua inglese chiamato Yvette che mi ha portato a vedere un lettore Fa locale.

Esseri supremi

Donne che dipingono simboli voodoo in un villaggio del Benin ()

In una stanza di dimensioni armadio, pieno zeppo di pozioni, il medio Casmin Fabiyi dita le sue perline Fa (fili di otto dischi di legno) come un rosario.

“Il potere di Mawa-Lissa (l’Essere Supremo del Voodoo) ha inviato Fa sulla terra come medium per rispondere a domande sul futuro”, mi ha detto Yvette, descrivendo anche come il medium getta le sue perle in una delle 256 posizioni che poi interpreta come la parola del suo dio.

Casmin stava presto roteando le sue perle intorno, gli occhi smaltati e borbottando invocazioni ripetitive. Era inquietante. Acqua, quarzo e conchiglie cowry sono stati anche ammucchiati sulle perline cast. Poi Casmin suonò un campanello. “È tornato”, sussurrò Yvette.

La mia lettura non è stata particolarmente lusinghiera. Una sorta di’ must try harder ‘ rapporto scolastico, potenzialmente rimediato dormendo sotto un lenzuolo bianco con una luce lasciata accesa. Abbiamo finito sorseggiando manioca gin infuso con erbe per porre rimedio alla disfunzione erettile. Ho gentilmente rifiutato secondi.

Più tardi quel pomeriggio, Yvette ed io abbiamo viaggiato da zemidjan (moto-taxi) al tempio di Manikpe Tolapata, dieci minuti fuori Porto Novo. Con l’aiuto di Yvette e una donazione in denaro sono stato finalmente in grado di partecipare a una cerimonia altrimenti chiusa.

Quando la Voodoosi di Mami Wata (seguaci) ha presentato in, prevalentemente donne in abiti bianchi, ero molto eccitato. Ma, come la mia guida ha informato, Mami Wata è la dea dell’acqua simile a una sirena che “offre felicità e fortuna a coloro che hanno il coraggio di incontrarla al mare”. E nonostante le mie aspettative di Hammer House of Horror, non è stata versata una goccia di sangue sacrificale, né gli zombi sporgenti hanno abbellito l’affare.
Invece, l’altare maggiore (privo di teschi umani) era un accumulo dribbling di cera e olio che mi ha ricordato di un formaggio tavolo-decorazione in un ristorante italiano. Tuttavia, era un affare piacevole, melodioso, quasi gospel. Un coro femminile armonioso cantava splendidamente e girava davanti al capo sacerdote che sedeva con un bastone d’avorio sotto un Babbo Natale gonfiabile.

“Il voodoo riguarda la pace e la prosperità”

Una casa in un villaggio del Benin ()

Il prete in seguito spiegò, ignorando la mia domanda sull’attaccare spilli nelle effigi dei tuoi nemici (peccato, avevo preparato una lista!). Tuttavia, la mia prossima destinazione, la capitale occulta di Chatwin, Ouidah, promise qualcosa di un po ‘ più noire.

A circa 70 km ad ovest di Porto Novo, Ouidah è la piccola città più suggestiva ed elegantemente fatiscente. Ogni mattina l’irresistibile aroma della baguette appena sfornata mi faceva impazzire con i morsi della fame e dopo pochi giorni il voodoo era l’ultima cosa che avevo in mente.

Ho vagato per le strade color caramello e sabbiose della città, notando sontuosi monumenti architettonici come il Forte portoghese costruito nel 1721 per amministrare i trasporti di schiavi e le dimore afro-brasiliane di schiavi emancipati di ritorno dalle Americhe.

Ho seguito un corteo di fanfara (funerale jazz) e ho visitato un tempio contorto con pitoni dedicato al dio serpente Dan. Al crepuscolo mi sistemai in un bar vicino al Tempio di Pitone e guardai nuvole di pipistrelli della frutta imbuto da un albero di mango come anime in partenza. Ovunque andassi, ero accompagnato da bambini gawping che eseguivano la loro canzoncina sbarazzina: “Yovo (uomo bianco), yovo, ca va? Yovo, yovo, bonjour.”
Consiglierei vivamente la Route des Esclaves (La rotta degli schiavi). Si ripercorre la finale 3.5 km a piedi fatta da migliaia di schiavi da Ouidah alla costa atlantica, molti spediti molto tempo dopo l’abolizione da Dom Francisco de Souza.

Remi, una guida locale, mi ha mostrato il mercato in cui gli schiavisti hanno barattato 15 africani maschi per un cannone. All’Albero della dimenticanza, Remi spiegò come “gli schiavi avrebbero girato nove volte per dimenticare magicamente tutto, quindi non erano tristi nelle loro nuove vite.”

Avvicinandosi alla costa, le brezze marine frusciavano i boschetti di cocco mentre i granchi digrignavano gli artigli tra le mangrovie. Sotto un arco sul litorale, progettato per simboleggiare ‘Le porte del non ritorno’, ho guardato il pummelling surf Atlantico zangolare grigio con sedimenti e contemplato i pensieri terrorizzati di africani catturati di essere remato fuori ad aspettare galeoni schiavi bobbing all ” orizzonte.

Molti di loro hanno esportato la loro cultura Voodoo in colonie come il Brasile e Haiti, e più a lungo ho trascorso a Ouidah, più la corrente sotterranea ancora fiorente del culto dello spirito ha cominciato a rivelarsi.

Un viaggio al mercato

Cosa c’è in vendita in un mercato Voodoo Fetish, Africa occidentale ()

Altri prodotti in vendita in un mercato Voodoo Fetish ()

Mercato di Ouidah vende grotteschi corredi rituali utilizzati nelle cerimonie. Un odore di muffa puzza da pezzi disidratati di musi di coccodrillo, piedi di ippopotami, peni di maiali, camaleonti interi, pangolini e (guarda lontano gli amanti degli animali) teste di gatto e cane.

Illuminato a lume di candela, il mercato di notte è di solito più appetibile. Fino a quando una sera, mentre si gustava un pesce fritto e un pasto di mais infuso di pomodoro, si verificò un enorme trambusto. Inseguendo una folla urlante e sparsa c’era una creatura alta forse 7 metri, una figura mascherata, totalmente nera e stranamente tubolare.

In mezzo al pandemonio, la signora che serve il mio pasto urlò, si abbassò sotto il mio tavolo e mi afferrò le gambe. Ho alzato la mia macchina fotografica, ma diversi uomini con espressioni in preda al panico mi ha avvertito di non farlo. La figura scomparve nella notte.

Più tardi il mio proprietario dell’hotel ha spiegato che era Gounko, una figura voodoo nigeriana-yoruba che cacciava via gli spiriti maligni.

Mentre parlavamo, la televisione locale ha mostrato un uomo dagli occhi selvaggi che portava in bocca la testa di una capra macellata dai legamenti del collo recisi. Mentre sfilava tra la folla, alcune persone crollarono, tremando come evangelisti in febbre sulla TV americana. Ho sentito che le porte Voodoo si stavano aprendo. Il giorno dopo avrei assistito a qualcosa di straordinario.

Arti oscure

Un ballerino al Benin Voodoo Festival ()

In un composto locale dove maturazione frutti calabash aped palloni da basket, Remi mi wangled in una cerimonia di famiglia di culto degli antenati: Egungun.

Questo è uno degli eventi più esplosivi del Voodoo beninese, dove gli spiriti ancestrali defunti prendono la forma di esseri umani per impartire saggezza e giustizia ai vivi.

Il drumming frenetico ha inaugurato l’Egungun nel composto. Posseduti dai morti, gli uomini indossavano sgargianti mantelli con paillettes ornati da motivi animali e umani. I loro volti erano velati da schermi di conchiglie cipriate. “Se vedi i loro occhi, morirai!”gridò Remi sopra la cacofonia.

Alcuni Egungun giravano come dervisci, mantelli verdi, argentati e gialli creando cerchi rotanti. Alcuni semplicemente spaventato la folla. Due ingombranti ‘mostri’ galopparono nell’arena mandando le persone a disperdersi in un boschetto di banane. Gli animi si sono alzati. I portatori di bastone cercarono di fermare le vesti degli Egungun che non toccavano i vivi. E ‘stato masquerade cinese incontra la’ corsa dei tori ‘ a Pamplona. In poco tempo, Remi e io siamo stati bloccati contro un muro da un Egungun massiccia. Distogliendo gli occhi, spazzolò il suo volano di crine di cavallo sul mio viso. “Uomo bianco,’ ringhiò una voce profonda baritono, prima di passare.

In alto, mi sono diretto a nord verso Abomey il giorno dopo. Dopo due giorni in un taxi con un autista chiamato Nocciola, la pianura costiera si placò in un paesaggio increspato di verde cespuglio e strade ocra, costellato da colline di granito. Hornbills scivolò dall’altra parte della strada con maggiore facilità rispetto ai taxi in difficoltà-brousse (taxi bush) che trasportavano carichi di persone e merci diretti a Cotonou. Abbiamo passato carrozze di cristiani vestiti di bianco freschi di celebrare l’apparizione della Vergine Maria a Dassa-Zoume. Il sincretismo della vita religiosa beninese assicurò che alcuni avrebbero adorato le divinità animiste più tardi quel giorno.

Re Ghezo

Partecipanti mascherati alla Cerimonia di Egungun, Benin ()

In tempi di halcyon, Abomey era capitale del temuto Regno Dahomey (il precedente nome del Benin). Generazioni di re del Dahomian combatterono guerre intestine, mantennero guerriere amazzoni con un debole per la decapitazione e vendettero schiavi agli europei per equipaggiarsi militarmente. Ma una sconfitta schiacciante contro i francesi nel 1892 vide la maggior parte dei palazzi del Dahomian rasi al suolo e l’impero distrutto. In questi giorni Abomey è un ristagno con poco sfarzo o grandezza.

Sarei venuto a vedere due palazzi del Dahomian, patrimonio dell’Unesco: i palazzi del 19 ° secolo con pareti di fango dei re Ghezo e Glele, entrambi ricchi di manufatti meravigliosamente macabri.

Il trono intricato di Re Ghezo poggia su quattro teschi di capi rivali mentre oltre ogni gusto (tra sete portoghesi e decanter britannici in vetro tagliato) è un volano reale assemblato da un cranio umano attaccato a una coda di cavallo. Altrove, ho imparato che l’harem di Glele una volta traboccava di spose 4,000 – notevolmente la sua libido e il suo cuore resistevano per 31 anni di dominio. Nel santuario interno del Tempio di Djeho, costruito da Glele per suo padre Ghezo, la malta è forgiata dal sangue di 41 schiavi.

Al giorno d’oggi è possibile incontrare il re di Dahomey e tenere la testa. Incontrare un re beninese è un vero momento clou e non difficile da organizzare: portare qualcosa per brindare a lui e presentare una mancia di circa US US 25-50.

Demoni ululanti

Persone che indossavano maschere durante la Cerimonia di Egungun, Benin ()

Entrai nell’ormai modesto palazzo Abomey di re Benhanzin II, piegandomi ai suoi piedi così la mia fronte sfiorò il terreno. Il suo lignaggio dahomiano è stato restaurato nel 1995 dopo la fine del governo marxista e anche se i suoi poteri sono limitati in questi giorni, è un uomo affascinante.

Seduto su una poltrona imbottita, con una calotta cranica blu, una tunica bianca e un pareo a scacchi, sua maestà ha raccontato i suoi predecessori reali fino al 1620 e nello spirito dell’intesa cordiale abbiamo discusso di argomenti diversi come il Tunnel sotto la Manica e la scomparsa di Concorde. Gli ho chiesto se adorava il Voodoo? “Certo”, rispose. “Questa è la nostra divinità prima che arrivasse il cattolicesimo e il nostro modo di migliorare la nostra vita.”Mentre mi parlava dei morti viventi di Voodoo, abbiamo consumato il whisky Johnny Walker. Kowtowing dimostrato un po ‘ più difficile sulla via d’uscita.

Dopo aver comunicato direttamente con il potente feticcio Dankoli, un ulteriore viaggio di mezza giornata a nord a Savalou, Filbert e io siamo tornati a sud per il mio ultimo giorno in Benin. Nocciola sapeva di un’importante cerimonia Voodoo che si svolgeva a Cotonou.

In una strada laterale nel distretto di Mgomilite, folle riunite da una petroliera abbandonata. Sono rimasto fugacemente deluso di scoprire che stava per essere un altro una cerimonia Mami Wata – ma non per molto. Le donne vestite di bianco sembravano del tutto più spigoloso, con gli occhi kohl-inciso e tatuaggi. E, evviva, le bambole voodoo erano infilate nei loro parei, ognuna rappresentante il numero di divinità che adoravano individualmente.

Il canto armonioso è iniziato, come prima, ma del tutto più frenetico. Improvvisamente una signora di invecchiamento, testa lolling sul collo, tirato giù la parte superiore e ha iniziato a battere i seni. Ben presto, altre 20 donne stavano facendo lo stesso; un sacco di carne per un modesto inglese. In trance, ridevano e ululavano mentre i sacerdoti benedicevano una pentola d’acqua.

“I sacerdoti pregano perché gli spiriti cattivi volino via”, disse un uomo vicino, prima che un urlo increspasse la folla ormai febbrile. Qualcuno aveva visto una visione malvagia, così un Voodoosi semi-nudo si avvicinò, gettò acqua santificata su di noi e esortò il sacrificio di un pollo per espiare.

Ancora una volta sono stato travolto da una società che offre un’istantanea magica della vita e delle credenze prima che arrivasse il cristianesimo europeo. Benin è immerso nella bellezza semplicistica ma possiede un emozionante, ventre mistico. Ero caduta completamente sotto il suo incantesimo.

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