Questo dipinto di Bernardino Luini appartiene ad un vasto catalogo di opere d’arte raffiguranti Salome con la testa di Giovanni Battista. Fu un soggetto molto diffuso negli ambienti artistici lombardi a cavallo del Cinquecento (movimento a cui Leonardo da Vinci era spesso associato), e la sua popolarità è molto probabilmente legata a Aimery d’Amboise, Gran Maestro dei Cavalieri Ospitalieri e fratello di Georges, cliente francese di Andrea Solario, uno dei più fidati seguaci di Leonardo. Infatti, alcune fonti attribuiscono il rinvenimento di una nuova reliquia di S. Giovanni a questo nobile francese (un frammento osseo tratto da un teschio conservato ad Amiens), che avrebbe ulteriormente contribuito al successo del soggetto all’epoca. L’evento è stato spesso raffigurato in un formato a mezzo busto con tre o quattro personaggi. Raffigurazioni più rare presentavano una figura intera o solo il piatto stesso che teneva la testa di Giovanni Battista-un riferimento al modello medievale di Johannesschüssel. Qui Luini adotta il precedente modello compositivo (formato orizzontale a tre caratteri) e si ispira all’evangelista Marco (Marco 6:14-29), che è evidente dalla presenza della guardia, che è assente nel racconto di Matteo (Matteo 14:1-12). In generale, tuttavia, la storia inizia con Giovanni Battista che viene imprigionato da Erode Antipa per aver condannato pubblicamente la sua relazione con la moglie di suo fratello, Erodiade. Erodiade ha una figlia che sappiamo essere chiamata Salome grazie alle Antichità giudaiche di Flavio Giuseppe. Salome è semplicemente identificata come la “figlia di Erodiade” nei vangeli, il che si presta all’idea che fosse solo una pedina nei giochi di sua madre. Dopo aver incantato Erode Antipa con uno spettacolo di danza, a Salome viene concessa una ricompensa e chiede che la testa di Giovanni Battista le venga portata a nome di sua madre. Quello che segue – e su cui sia Marco che Matteo sono d’accordo-è la consegna della testa di Giovanni a Salomè su un piatto. Salome è spesso raffigurata come disturbata dalla vista barbarica-come nel noto dipinto di Alonso Berruguete situato agli Uffizi (vedi l’opera) – e l’iconografia è stata spesso utilizzata come mezzo per esaltare i bellissimi manufatti realizzati dagli orafi locali nella Lombardia quattrocentesca. Più che riferirsi ai Vangeli, Luini si ispira invece a Leonardo e alla sua famosa Testa di Fanciulla – tradizionalmente detta La Scapigliata (Parma, Galleria Nazionale) – su cui basa la sua raffigurazione della testa di Giovanni, con gli occhi abbassati e le labbra divaricate, come se sussurrasse al servo accanto a Salomè. Infatti, il dipinto è stato originariamente attribuito a Leonardo quando è stato inviato dalle collezioni imperiali di Vienna a Firenze nel 1792 come parte di uno scambio tra le collezioni della famiglia Asburgo-Lorena. Citato più volte da Stendhal nei suoi scritti, è stato definitivamente ricondotto a Luini nel 1830. Nel corso del tempo, i critici hanno messo in ordine cronologico le opere di quest’epoca, riducendo così la centralità di questo particolare dipinto, che hanno attribuito a una data successiva nel 1520.

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