Federico III di Sassonia, comunemente noto come Federico il Saggio, divenne il primo patrono della Riforma protestante a causa della sua difesa di Lutero durante i primi giorni delle riforme di Wittenberg. Noto mecenate delle lettere e dell’arte umanista, in particolare del lavoro dei pittori Albrecht Dürer e Lucas Cranach, la sua fondazione dell’università di Wittenberg fornì un terreno fertile da cui la Riforma sarebbe cresciuta. Il suo rapporto con Lutero e la teologia protestante, tuttavia, rimane complesso. Molto poco si sa dei suoi motivi, politicamente o religiosamente, per sostenere la riforma. Sia per obbligo di un professore presso l ” università ha fondato, rivalità dinastica, o sincera convinzione religiosa, Federico ha permesso il movimento protestante associato con Lutero per guadagnare slancio importante durante la sua infanzia e ha cercato la sua legittimazione politica da allora in poi.

Nato il 17 gennaio 1463, Federico era il primo figlio del maggiore Wettin, elettore Ernesto di Sassonia. Ernesto e suo fratello, Alberto, nel 1485 avevano diviso la Sassonia in due territori, la Sassonia ducale albertina e la Sassonia elettorale ernestina. Ricevendo un’educazione adatta al figlio di una famiglia dinastica, Federico succedette al padre nel 1486, un anno dopo la divisione di Lipsia della Sassonia. Sebbene avesse lo scopo di aumentare la portata politica e geografica del suo territorio, non fu in grado di invadere né la Sassonia Albertina, governata da suo cugino Giorgio, né l’Impero, governato dal principe asburgico Massimiliano I. Le terre sassoni erano immensamente ricche a causa delle miniere d’argento dei monti Erzgebirge, ma a causa del loro status di ritardatario dell’Impero e della loro posizione ai margini del nord imperiale, il significato del territorio era limitato. Come parte delle riforme di Massimiliano, tuttavia, Federico fu nominato presidente del Consiglio imperiale (Reichsregiment) nel 1500.

Con la morte di Massimiliano nel gennaio 1519, Federico si trovò in grado di esercitare un’autorità che avrebbe permesso al primo movimento protestante di fare progressi. L’elettore sassone era considerato “vicario imperiale”, il che significava Federico funzionalmente servito come re dopo la morte di Massimiliano fino a quando un successore è stato eletto. Era anche considerato un favorito per prendere la corona. Gli elettori stessi favorirono Federico su un altro dei loro propri, l’elettore palatino Luigi V. Papa Leone X preferì anche il principe sassone al candidato asburgico, Carlo V, inviando il ciambellano papale Karl von Miltitz con la “rosa d’oro” nella speranza che Federico avrebbe accettato la corona. Federico non voleva diventare imperatore, tuttavia, e ha raggiunto un accordo con Carlo V per sostenere il giovane re asburgico di Spagna—e di influenzare i suoi colleghi elettori a fare lo stesso—a condizione che Carlo ripagare un debito in sospeso ai Sassoni risalente al 1497. Roma alla fine gettò il suo sostegno dietro Carlo, che considerava un male minore di Francesco I di Francia. Inoltre, Federico negoziò una capitolazione elettorale senza precedenti per limitare i poteri di Carlo.

Fu il sostegno di Federico alla Riforma che sarebbe diventato il suo contributo più duraturo. Nel 1502, il principe umanista influenzato istituito una nuova università a Wittenberg per rivaleggiare con l’università Albertine sassone a Lipsia. Attraverso Wittenberg, divenne un mecenate dell’umanesimo e di altre riforme tardomedievali, tra cui il movimento osservante agostiniano in Sassonia guidato dal priore locale, Johannes von Staupitz. Ha nominato il noto teologo agostiniano Staupitz professore di Bibbia a Wittenberg subito dopo la sua fondazione, ma le esigenze di tempo ripide di un priore e uno studioso costretto Staupitz a farsi da parte. Scelse come suo sostituto un frate di Erfurt, il giovane agostiniano Martin Lutero. Wittenberg sarebbe presto diventato il centro non solo di importanti riforme educative e teologiche, ma riforme ecclesiastiche e politiche che si sarebbero diffuse in tutta l’Europa occidentale.

Il grado di supporto teologico che Federico aveva per le opinioni di Lutero è incerto, ma era comunque un uomo religioso a sé stante. Fece pellegrinaggio in Terra Santa nel 1493. Fu profondamente influenzato dal suo confessore, il francescano Jacob Voigt, così come dagli agostiniani locali Johann von Paltz e Staupitz. Federico possedeva anche una delle più grandi collezioni di reliquie in Europa—19.013 in tutto-che continuò a mostrare fino al 1522, in parte a causa del profitto raccolto dai pellegrini che si recavano in Sassonia per vederle. Il rapporto di Federico con Lutero rimane altrettanto ambiguo. È probabile che i due non si siano mai incontrati faccia a faccia. Comunicavano principalmente attraverso Georg Spalatin, confidente di Lutero e segretario alla corte di Federico.

Il principe sassone scelse comunque di difendere Lutero e promuovere la causa della riforma. Quando i procedimenti legali erano iniziati contro Lutero e il professore di Wittenberg fu chiamato a Roma, Federico organizzò un colloquio ad Augusta con il cardinale Gaetano. Durante l’interregno imperiale, il suo status di vicario imperiale diede al movimento emergente uno scudo politico temporaneo e una finestra di tempo propizia per diffondere le sue idee libere da recriminazioni civili o ecclesiastiche. Con l’elezione di Carlo nel giugno 1519, e la sua successiva incoronazione nell’ottobre 1520, Roma fu in grado di procedere contro Lutero più vigorosamente. Pubblicò la bolla che minacciava la scomunica di Lutero, Exurge domine, nel giugno 1520, e poi quando Lutero non riuscì a ritrattare le sue opinioni a Roma sessanta giorni dopo lo scomunicò anche con la bolla del gennaio 1521, Decet Romanum pontificem. Di conseguenza, Lutero non è stato permesso di difendere le sue opinioni alla dieta imperiale che aveva iniziato nel gennaio del 1521. Federico intervenne nuovamente a favore di Lutero, convincendo Carlo a consentire la sua audizione a Worms nell’aprile dello stesso anno, quindi successivamente proteggendo Lutero da rappresaglie quando organizzò un attacco al viaggio di ritorno a Wittenberg per isolare il riformatore al Castello di Wartburg. Quando Carlo pubblicò l’editto di Worms nel maggio 1521, rendendo Lutero un fuorilegge e proscrivendo le sue opinioni nell’impero, Federico ottenne un’esenzione per la Sassonia elettorale che diede nuovamente la libertà alla Riforma protestante di continuare.

Il sostegno del principe Federico a Lutero non rifletteva necessariamente la sua approvazione delle opinioni teologiche di Lutero, né la sua volontà di praticare la religione evangelica. Anche se Lutero era critico della collezione di reliquie del principe, Federico non cessò la loro esposizione fino al 1522. Nel corso del tempo, tuttavia, Federico ha fatto venire ad abbracciare alcuni elementi della Riforma. Alla Dieta di Norimberga nel 1522, il partito dalla Sassonia elettorale portava l’acronimo VDMIÆ (Verbum Dominum manet in aeternum) sui bracciali come dimostrazione di sostegno per il movimento di riforma. Sul letto di morte, Federico finalmente ricevuto la comunione in entrambi i tipi, un altro possibile segno della sua accettazione della Riforma. Morirà il 5 maggio 1525 a Lochau.

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