Nel 1957 l’artista Ed Clark, che è morto all’età di 93 anni, era nel suo studio di New York a fare un dipinto per una prossima mostra quando ha deciso di introdurre un elemento di collage, un tratto di carta che pendeva sul lato della tela. In tal modo, Clark è venuto a essere considerato come il primo artista americano ad aver creato un dipinto a forma, in cui la composizione si libera del rettangolo tradizionale del medium – una delle numerose innovazioni artistiche che ha fatto durante una carriera di sette decenni.

Il pezzo da lui creato era una composizione astratta, espressionistica di rosso, bianco, blu e verde, interrotta da due fogli di carta strappati dipinti in tonalità simili, sovrapposti sulla tela e drammaticamente appesi sul bordo superiore e destro della cornice. ” L’ho guardato e l’ho guardato e l’ho guardato, e ho pensato che avesse un pugno”, ha ricordato Clark nel 2014.

Il dipinto ha vinto immediata lode quando è stato esposto nel 1958 presso l’artista-run Brata gallery di New York. “Su e giù, oltre e attraverso, avanti e indietro-si è sempre consapevoli del bordo della tela come elemento positivo”, ha scritto il poeta James Schuyler, allora critico di Art News. “Clark è un artigiano; ha un controllo sui suoi mezzi.”

Clark ha continuato a creare una serie di vaste opere di forma ovale, tipicamente con fasce fittamente applicate di vernice di diversi colori che corrono in parallelo orizzontale. La forma, ha detto, era un riferimento all’occhio.

Nel 1956, mentre era a Parigi, Clark aveva iniziato a usare una scopa per dipingere, posando la tela sul pavimento dello studio e spingendo un blocco di pigmento sulla sua superficie con notevole forza. La tecnica, alla quale sarebbe tornato più e più volte, ha prodotto dipinti astratti in cui i colpi di scopa dimostrano una forza di movimento e di energia introvabile con un pennello.

Per gran parte della sua carriera, Clark è stato un artista, apprezzato e sostenuto da colleghi pittori astratti e membri della Scuola di New York. Nel 1979 è stato incluso in una mostra alla Louisiana State University e nel 1981 ha avuto una mostra personale allo Studio Museum di Harlem, ma il suo successo è stato per molti anni principalmente all’interno di cooperative di artisti e gallerie commerciali più piccole.

Mostre di Ed Clark nella mostra itinerante Soul of a Nation, come mostrato in 2018.
Mostre di Ed Clark nella mostra itinerante Soul of a Nation, come mostrato in 2018. Fotografia: Jonathan Dorado

Nel 1993, tuttavia, lo Studio Museum ha incluso il suo lavoro in 25 anni di astrazione afro-americana, la prima di diverse mostre collettive a cui Clark ha partecipato. La sua grande rottura tardiva è arrivata nel 2014 quando il suo collega artista David Hammons ha curato una mostra personale del suo lavoro alla Tilton gallery di New York. Tilton ha mostrato altri dipinti nel 2017, l’anno in cui il lavoro di Clark è stato incluso in Soul of a Nation: Art in the Age of Black Power alla Tate Modern, a Londra, una mostra che è ancora in tour a livello internazionale.

Nel 2018 la Mnuchin gallery, New York, ha tenuto una retrospettiva di opere dal 1962 al 2013, e all’inizio di quest’anno Hauser & Wirth, che attualmente espone opere successive alla loro galleria di New York, ha iniziato a rappresentarlo.

Ed è nato a New Orleans da Merion (nata Hutchinson), una sarta, e Edward Clark, che ha lavorato alla Western Electric e sulle ferrovie, ma anche fatto soldi gioco d’azzardo. Quando Ed aveva sei anni, la famiglia si trasferì in una casa a Baton Rouge che aveva un bagno esterno e senza elettricità, prima di trasferirsi a Chicago, nella zona di Woodlawn, descritta da Clark come “un bel quartiere per i neri di alta classe”.

Suo padre era assente per giorni e, nonostante i migliori sforzi della madre, la famiglia fu sfrattata. Clark è andato a Englewood high school e poi Moseley school, lasciando invecchiato 17 per arruolarsi nel US Army Air Corps per il servizio di seconda guerra mondiale. Fu spedito a Guam e Saipan nel Pacifico occidentale, ma non vide alcuna azione e tornò a Chicago.

Dislessico ma con un talento per il disegno, Clark si iscrisse all’Istituto d’Arte della città nel 1947. Durante i suoi quattro anni di studio, il suo insegnante, il pittore impressionista Louis Ritman, si dimostrò ispiratore: Clark ricordò che fu da lui che imparò come i colori potevano cambiare drasticamente quando giustapposti. Un autoritratto fatto nel suo primo anno lì, mostrando un bel Clark fissando imbronciato allo spettatore, dimostra una precoce consapevolezza della tavolozza.

Senza titolo, 2005, di Ed Clark.
Untitled, 2005, di Ed Clark. Fotografia: Thomas Barratt/Courtesy l’artista e Hauser & Wirth

viene detto che Parigi era il centro del mondo dell’arte, nel 1952 Clark applicata all’Académie de la Grande Chaumière di Montparnasse e, utilizzando il denaro ricevuto dal GI Bill, un fondo a beneficio ex-personale di servizio, comprato un passaggio alla Francia sulla SS Liberté.

Arrivando in città ha ricordato: “Devono essere state le nove di notte quando sono uscito. Ho guardato alla mia destra ed era tutto illuminato. Ho appena camminato verso la luce-qualcuno con cui ho studiato era seduto al Cafe du Dôme. Potevi vedere chiunque. Giacometti era al bar tutte le sere.”Clark cadde facilmente nella società bohémien, mescolandosi con altri artisti e scrittori afroamericani anche a Parigi, tra cui Beauford Delaney, James Baldwin e Haywood Bill Rivers, così come gli europei.

Al Salon d’Automne ha visto uno dei dipinti di calcio di Nicolas de Staël, opere semi-astratte di colore brillante che mostrano una partita in gioco, che ha avuto un profondo effetto sulla sua arte. Ha sperimentato prima una serie di nature morte geometriche espressioniste, e poi ha preso la scopa, una tecnica che ha soprannominato “the big sweep”. Uno dei primi lavori del 1960, intitolato Blue Force, presenta una grande chiazza di petrolio di vernice blu che guida attraverso spruzzi di rosso e turchese.

Clark ebbe mostre personali a Parigi alla Galerie Raymond Creuze nel 1955, che vendette bene, e nel 1956, che non lo fece. Disperatamente povero, ma attraente e carismatico, è sopravvissuto alla generosità di varie donne. “Non sono mai stato un gigolò, ma vivrebbero con me”, ha detto. Nel 1957 Clark tornò a New York, dove mostrò al Brata, e continuò a lavorare mentre guadagnava denaro come assistente alla Sidney Janis gallery, allora il centro della Scuola di New York che mostrava artisti come Mark Rothko. Quest’ultimo passò al giovane Clark le sue vecchie tele da usare.

Nel 1966 Clark sposò Hedy Durham, la terza delle sue quattro mogli, e nel 1968 la coppia trascorse l’anno presso la casa francese del pittore americano Joan Mitchell, a Vétheuil, vicino a Parigi, un luogo sontuoso con giardini che scendono verso la Senna. Fu lì che Clark iniziò a sperimentare tele ovali. Nel 1969 ha mostrato il suo lavoro presso l’ambasciata americana a Parigi.

Tornato a New York, Clark ricevette un national endowment grant nel 1972, un anno dopo che Donald Judd gli aveva dedicato una mostra personale nel suo loft a Spring Street. Ha continuato a dipingere ed esporre, e il suo lavoro è tenuto in collezioni in tutti gli Stati Uniti, tra cui Moma e il Whitney Museum of American Art.

Clark è stato sposato quattro volte, con Muriel Nelson, Lola Owens, Durham, con cui ha avuto una figlia, Melanca, e Liping An; ogni matrimonio si è concluso con un divorzio. He is survived by Melanca and two grandchildren.

• Ed Clark, artist, born 6 May 1926; died 18 October 2019

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