Le premier électrocardiogramme (ECG) du cœur humain intact a été enregistré avec un électromètre capillaire à mercure par Augustus Waller en mai 1887 à l’hôpital St. Mary de Londres. Les tracés étaient médiocres et ne présentaient que 2 déviations déformées. Willem Einthoven (1860-1927) qui était professeur de physiologie à l’Université de Leyde, aux Pays-Bas, a commencé ses études de l’ECG avec l’électromètre capillaire à mercure, et a amélioré mathématiquement sa distorsion afin qu’il puisse enfin enregistrer une bonne représentation de l’ECG avant le début du XXe siècle. Plus tard, il a encore amélioré les enregistrements ECG avec l’introduction d’un galvanomètre à cordes de sa conception. Einthoven a publié son premier article sur le galvanomètre à cordes en 1901, suivi d’une description plus détaillée en 1903 qui comprenait un rapport des ECG prises avec le nouvel instrument. L’année 2002 marque le centenaire du premier enregistrement de l’ECG de Willem Einthoven d’une manière cliniquement applicable avec le galvanomètre à cordes. L’utilisation clinique de l’équipement immobile d’Einthoven nécessitait une transmission transtéléphonique de l’ECG du laboratoire de physiologie à la clinique de l’Hôpital universitaire à environ un kilomètre de là, comme le montre l’article de 1906 sur le « télécardiogramme ». Ce rapport contenait une multitude de schémas d’ECG et d’arythmies. Einthoven a développé un système de normalisation électrocardiographique qui continue d’être utilisé partout dans le monde et a introduit le système bipolaire triaxial à 3 conducteurs de membres et a ainsi établi l’uniformité du processus d’enregistrement. Einthoven a également conçu le fameux triangle équilatéral avec des dérivations I, II et III sur ses côtés et le calcul de l’axe électrique (dans le plan frontal) représenté comme un vecteur unique avec une flèche au centre du triangle. Einthoven a reconnu la grande importance potentielle de l’ECG en tant qu’outil de diagnostic et d’investigation et ses réalisations ont fait de lui le fondateur de l’électrocardiographie moderne. Il a reçu le prix Nobel en 1924 (2 ans après la mort de Waller) en physiologie et médecine, « pour la découverte du mécanisme de l’électrocardiogramme. »

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