Les scientifiques du sommeil disent que le pouvoir d’un bain chaud au coucher pour déclencher la somnolence est probablement lié, paradoxalement, au refroidissement de la température centrale du corps. PhotoTalk / Getty Images masquer la légende

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Les scientifiques du sommeil disent que le pouvoir d’un bain chaud au coucher pour déclencher la somnolence est probablement lié, paradoxalement, au refroidissement de la température centrale du corps.

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L’étudiant diplômé Shahab Haghayegh a longtemps eu du mal à dormir. Mais lorsque l’étudiant en génie biomédical a commencé son programme de doctorat à l’Université du Texas à Austin il y a cinq ans, ses problèmes se sont aggravés. « J’allais me coucher à 3 ou 4 heures du matin et je me réveillais à 8 heures », dit-il. Le Haghayegh épuisé ne dormait en moyenne que 4 ou 5 heures par nuit.

Après des années de fatigue presque constante, il a essayé un remède à la maison au coucher: « J’ai commencé à utiliser des bains chauds », dit-il. Cela semblait aider — en fait, beaucoup. Ces jours-ci, dit Haghayegh, il est capable de s’endormir à minuit, obtenant trois ou quatre heures de sommeil de plus par jour.

Prendre un bain ou une douche chaude a longtemps été associé à la relaxation. Mais Haghayegh était plus intéressé par les preuves scientifiques et voulait voir s’il pouvait optimiser l’approche du trempage apaisant. Une analyse que lui et plusieurs collègues ont menée de la littérature de recherche sur le sujet, publiée dans le numéro d’août de Sleep Medicine Reviews, suggère qu’un bain chaud ou une douche avant de se coucher peut aider une personne à s’endormir et à améliorer la qualité du sommeil — même dans la chaleur de l’été. Et le moment optimal pour en prendre un, dit-il, pourrait être une heure ou deux avant d’aller au lit.

On pense que la méthode fonctionne en augmentant le rythme de température du corps sur 24 heures. Notre température corporelle centrale change tout au long de la journée, régie par une horloge corporelle innée (bien que cette horloge puisse changer pour les personnes qui ont des troubles du rythme circadien, travaillent la nuit ou sont décalées.) Nous avons tendance à nous refroidir progressivement le soir, avant de nous endormir. Augmenter ce refroidissement naturel de la température centrale du corps, apparemment, peut être un moyen de favoriser le sommeil.

« Il y a en fait de la bonne science derrière tout cela », explique Matthew Walker, neuroscientifique et spécialiste du sommeil à l’Université de Californie à Berkeley, à Allison Aubrey et à l’équipe de l’épisode de podcast Life Kit de NPR sur de meilleurs rituels de sommeil.

« Nous savons que la température de votre corps doit baisser d’environ 2 à 3 degrés Fahrenheit pour amorcer un bon sommeil et ensuite maintenir un sommeil profond », explique Walker, l’auteur de Why We Sleep. « La façon dont cela fonctionne est la suivante: Pour que vous puissiez extraire votre chaleur du cœur de votre corps, vous devez en fait libérer cette chaleur par les surfaces périmétriques extérieures de votre corps, à savoir vos mains et vos pieds.

« Et c’est pourquoi les bains chauds fonctionnent réellement… pour la raison opposée, la plupart des gens pensent « , ajoute Walker. « Vous entrez dans un bain chaud, vous sortez, vous pensez que je suis gentil et au chaud, je me couche et je m’endors mieux parce que j’ai chaud. Le contraire est vrai. Que se passe-t-il avec un bain?.. est-ce que vous apportez en fait tout le sang à la surface. Et vos mains et vos pieds sont de merveilleux radiateurs de cette chaleur. Donc, vous êtes essentiellement comme un charmeur de serpents – vous charmez la chaleur du cœur de votre corps à la surface de votre corps. »

Dans leur revue de recherche, Haghayegh et ses collègues ont examiné les résultats de 17 études qui répondaient aux critères de leur analyse, c’est-à-dire des études portant sur l’utilisation d’expositions à l’eau chaude de différents types pour faciliter l’apparition et la qualité du sommeil. Certaines impliquaient des bains corporels, d’autres des bains de pieds et une autre une douche. Treize des études contenaient la totalité des données nécessaires à un examen quantitatif.

D’après l’examen de ces études par les scientifiques, un bain ou une douche d’environ 104 degrés Fahrenheit avant le coucher, qui durait aussi peu que 10 minutes, était significativement associé à une amélioration de la qualité du sommeil et à une augmentation de la durée totale de sommeil. Dans au moins quelques études, prendre un bain une ou deux heures avant le coucher a réduit le temps moyen qu’il a fallu aux participants à l’étude pour s’endormir — d’environ neuf minutes.

C’est loin des trois heures de fermeture supplémentaire de Haghayegh, mais c’est toujours statistiquement significatif, dit-il.

Haghayegh et ses collègues travaillent actuellement sur un matelas qui peut aider à contrôler la température du corps tout au long de la nuit, y compris le réchauffement le matin pour faciliter le réveil.

Les résultats de l’étude, bien qu’ils ne soient pas le dernier mot, pourraient déjà être utiles sur le plan clinique, explique le Dr Sarah Stolz, l’une des directrices médicales du programme de médecine du sommeil à l’Hôpital suédois de Seattle. Elle pointe une étude qu’elle a récemment lue sur le zolpidem, un médicament mieux connu sous son nom de marque, Ambien.

Dans cette étude, dit-elle, les patients qui ont utilisé zolpidem se sont endormis environ 16 minutes plus rapidement qu’un groupe placebo après huit mois d’utilisation. C’est seulement environ sept minutes plus vite que le résultat obtenu par un bain chaud, et ce dernier ne comporte pas de risque de dépendance chimique.

« Je préfère dire à mes patients : ‘pourquoi ne pas simplement prendre un bain ou une douche chaude? » Dit Stolz. « Et maintenant, je sais que prenez-le une à deux heures avant de vous coucher. »

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