Ce tableau de Bernardino Luini fait partie d’un vaste catalogue d’œuvres représentant Salomé avec la tête de Jean le Baptiste. C’était un sujet très répandu dans les milieux artistiques lombards au tournant du XVIe siècle (mouvement auquel Léonard de Vinci était souvent associé), et sa popularité est probablement liée à Aimery d’Amboise, Grand Maître des Chevaliers Hospitaliers et frère de Georges, client français d’Andrea Solario, l’un des disciples les plus fidèles de Léonard. En réalité, certaines sources attribuent la découverte d »une nouvelle relique de St. Jean à ce noble français (fragment d’os prélevé sur un crâne conservé à Amiens), ce qui aurait encore contribué au succès du sujet à l’époque. L’événement était souvent représenté en demi-buste avec trois ou quatre personnages. Des représentations plus rares comportaient une figure complète ou simplement le plateau lui–même tenant la tête de Jean-Baptiste – une référence au modèle médiéval de Johannesschüssel. Luini reprend ici l’ancien modèle de composition (un format horizontal à trois personnages) et s’inspire de l’évangéliste Marc (Marc 6:14-29), ce qui ressort de la présence du garde, qui est absent dans le récit de Matthieu (Matthieu 14:1-12). D’une manière générale cependant, l’histoire commence avec Jean-Baptiste emprisonné par Hérode Antipas pour avoir condamné publiquement sa relation avec la femme de son frère, Hérodiade. Hérodiade a une fille que nous savons s’appeler Salomé grâce aux Antiquités des Juifs de Flavio Giuseppe. Salomé est simplement identifiée comme la « fille d’Hérodiade » dans les évangiles, ce qui se prête à l’idée qu’elle n’était qu’un pion dans les jeux de sa mère. Après avoir charmé Hérode Antipas avec un spectacle de danse, Salomé reçoit une récompense, et elle demande que la tête de Jean-Baptiste lui soit apportée au nom de sa mère. Ce qui suit – et sur lequel Marc et Matthieu sont d’accord – est la livraison de la tête de Jean à Salomé sur un plateau. Salomé est souvent représentée comme perturbée par la vue barbare – comme dans le célèbre tableau d’Alonso Berruguete situé aux Offices (voir l’œuvre) – et l’iconographie a souvent été utilisée comme un moyen de vanter les beaux objets fabriqués par les orfèvres locaux en Lombardie du XVe siècle. Plutôt que de se référer aux évangiles, Luini s’est plutôt inspiré de Léonard et de sa célèbre Testa di Fanciulla – traditionnellement connue sous le nom de La Scapigliata (Parme, Galerie Nationale) – sur laquelle il fonde sa représentation de la tête de Jean, les yeux baissés et les lèvres écartées, comme s’il chuchotait au serviteur à côté de Salomé. En fait, le tableau a été initialement attribué à Léonard lorsqu’il a été envoyé des collections impériales de Vienne à Florence en 1792 dans le cadre d’un échange entre les collections de la famille Habsbourg-Lorraine. Cité plusieurs fois par Stendhal dans ses écrits, elle a été définitivement attribuée à Luini dans les années 1830. Au fil du temps, les critiques ont rangé les œuvres de cette époque dans l’ordre chronologique, réduisant ainsi la centralité de ce tableau particulier, qu’ils ont attribué à une date ultérieure dans les années 1520.

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