Francisco De Orellana (b. ca. 1511; décédé en novembre 1546), chef de la première descente européenne du fleuve Amazone. Né à Trujillo, en Espagne, Orellana était au Panama en 1528 et a probablement rejoint l’expédition d’Alonso de Alvarado au Pérou en 1535. Il combattit les habitants indigènes lors du siège de Lima en 1537 et, deux ans plus tard, fut l’un des fondateurs de Guayaquil, dans le sud-ouest de l’Équateur actuel.

Pendant cette période, après la bataille de Salinas (ouest de l’Équateur) le 6 avril 1538, Gonzalo Pizarro se rendit en Équateur et organisa un corps expéditionnaire pour trouver le riche royaume d’El Dorado, le  » Pays de la Cannelle « . »Orellana a rejoint en tant que commandant en second. L’expédition de 1541 (environ 180 Espagnols et 4 300 auxiliaires indiens) entra dans le bassin supérieur de l’Amazone par la province de Quixos, descendant des affluents du grand fleuve. Les hommes ne rencontrèrent pas de groupes indiens dignes de mention et subirent de grandes difficultés, épuisant à la fois la nourriture et d’autres fournitures. Réalisant qu’une vaste jungle s’étendait devant eux et que le retour en amont devenait chaque jour plus difficile, Pizarro envoya Orellana en aval dans un brigantin construit plus tôt pour chercher des provisions, s’attendant à ce qu’il revienne dans les douze jours. Le groupe d’Orellana était composé de cinquante-sept hommes, dont le frère dominicain Gaspar de Carbajal, qui allait devenir le chroniqueur de l’expédition. Ils ont quitté le camp principal le 26 décembre 1541, mais n’ont pas trouvé de village indien avec de la nourriture pendant huit jours. Des courants rapides les avaient transportés si loin en aval qu’ils croyaient impossible de retourner au camp de Pizarro dans le temps imparti. Après avoir attendu brièvement que les forces de Gonzalo Pizarro descendent, ils ont décidé de continuer. Ils atteignirent l’embouchure du Napo près de l’actuelle Iquitos au Pérou le 14 février 1542 et s’arrêtèrent dans un village qu’ils appelèrent Aparia la Mayor, où ils construisirent un second brigantin.

Le 1er mars, Orellana et ses hommes signent un document déclarant leur indépendance vis-à-vis de Pizarro. Mettant les voiles à la mi-avril, ils passèrent par le territoire d’Omaguas, où, à partir du 12 mai, ils subirent des attaques presque continues de la part des Indiens jusqu’à ce qu’ils atteignent l’embouchure de la rivière Purus le 23 mai. Pendant trois mois, ils ont navigué en aval, passant de nombreux grands villages avec des guerriers hostiles. Le 24 juin, ils se sont engagés dans le combat avec une force puissante comprenant des combattantes qu’ils ont comparées aux Amazones de la mythologie classique. Le récit de Carvajal sur ces guerriers et sur un royaume voisin où régnaient des femmes a incité les cartographes européens à nommer le fleuve Amazone. Le groupe atteint la large embouchure de la rivière le 8 août, mais pas d’eau salée avant le 26. De là, ils naviguèrent vers le nord-ouest le long de la côte, atteignant l’île de Cubagua en septembre et continuant vers Saint-Domingue.

Orellana retourna en Espagne et, en mai 1543, rapporta directement au prince Philippe et au Conseil des Indes. Pendant ce temps, Gonzalo Pizarro avait réussi à revenir à Quito, perdant la plupart de ses hommes à cause de la faim et de la maladie. Des plaintes pour trahison ont été déposées contre Orellana, mais il a obtenu un rendez-vous (13 février 1544) pour revenir et conquérir le vaste nouveau pays.

Avec sa nouvelle épouse, Ana de Ayala, Orellana quitte l’Espagne en mai 1545, à la tête d’une petite flotte. Deux des quatre navires ont été perdus dans la traversée et les maladies ont fait de graves ravages. Environ la moitié du groupe remonta l’Amazone, cinquante-sept compagnons mourant de faim et un autre navire fut perdu. Orellana lui-même est descendu avec des « fièvres » et est mort dans les bras de sa femme. Les restes de l’expédition ont navigué vers l’île de Margarita, au large des côtes de l’actuel Venezuela.

Voir Aussiel Dorado; Explorateurs et exploration: Amérique espagnole; Pizarro, Gonzalo.

BIBLIOGRAPHIE

José Antonio Del Busto Duthurburu, Historia general del Perú: Descubrimiento y conquista (1978), p. 245-258.John Hemming, L’Or rouge: La conquête des Indiens brésiliens (1978), pp. 185-194.

Bibliographie supplémentaire

Latorre, Octavio. L’expédition à la Cannelle et la découverte de l’Amazonie. Quito : O. Latorre, 1995.

Muniz, Mauro. Orellana: El tuerto del Amazonas. Madrid : Alderabán, 1998.

Pérez, María Teresa. La découverte de l’Amazonie : Histoire et mythe. Séville: Ediciones Alfar, 1989.

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