Le poème raconte l’histoire de la bataille de Maldon qui opposa les défenseurs anglo-saxons de l’Angleterre et les envahisseurs maraudeurs Vikings. L’histoire est racontée du point de vue des Anglais qui sont considérés comme les « gentils ». Le seigneur anglais Byrhtnoth est leur chef et il est également courageux. Il entend parler de l’invasion et lève ses troupes pour rencontrer les Vikings sur le rivage. Le poème commence par le démontage anglais en préparation au combat. Un messager viking lui offre la paix s’il consent à payer un tribut, mais cela le met en colère et jure de combattre les envahisseurs païens pour défendre les terres de son roi, Ethelred. Cependant, il permet aux envahisseurs d’entrer sur le continent, ce qui est une mauvaise décision tactique; ils ont débarqué en Angleterre sur une petite île et il aurait été beaucoup plus efficace de les combattre sur l’île et de défendre la chaussée entre l’île et le continent.

Byrhtnoth meurt en défendant vaillamment son pays et son roi, exhortant ses soldats à avancer. Un autre soldat est moins héroïque; Godric, fils d’Odda, vole le cheval de Byrhtnoth et déserte le champ de bataille avec ses frères. La vue du cheval fuyant au loin a un effet démoralisant sur les soldats. Ils sont en danger de défaite. Cependant, ils sont toujours déterminés, plus que jamais, redoublant d’efforts et d’engagement dans la bataille. Ils sont massacrés par ces « vagabonds marins non personnifiés » et à la fin du poème, Godric, fils d’Ethelgar, s’avance dans le corps des Vikings et est tué.

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