Frédéric III de Saxe Ernestine, communément appelé Frédéric le Sage, est devenu le premier patron de la Réforme protestante en raison de sa défense de Luther au début des réformes de Wittenberg. Mécène connu des lettres et de l’art humanistes, en particulier du travail des peintres Albrecht Dürer et Lucas Cranach, sa fondation de l’université de Wittenberg a fourni un terrain fertile à partir duquel la Réforme allait se développer. Sa relation avec Luther et la théologie protestante, cependant, reste complexe. On sait très peu de choses de ses motivations, politiques ou religieuses, pour soutenir la réforme. Que ce soit par obligation envers un professeur de l’université qu’il a fondée, par rivalité dynastique ou par conviction religieuse sincère, Frédéric a permis au mouvement protestant associé à Luther de prendre un élan important à ses débuts et a cherché sa légitimation politique par la suite.

Né le 17 janvier 1463, Frédéric était le premier fils de l’aîné Wettin, l’électeur Ernest de Saxe. Ernest et son frère, Albert, avaient en 1485 divisé la Saxe en deux territoires, la Saxe ducale Albertine et la Saxe Ernestine électorale. Recevant une éducation adaptée au fils d’une famille dynastique, Frédéric succéda à son père en 1486, un an après la division de Leipzig de la Saxe. Bien qu’il ait eu pour objectif d’accroître la portée politique et géographique de son territoire, il n’a pu empiéter ni sur la Saxe Albertine, gouvernée par son cousin George, ni sur l’Empire, gouverné par le prince des Habsbourg, Maximilien Ier. Les terres saxonnes étaient immensément riches en raison des mines d’argent des montagnes de l’Erzgebirge, mais en raison de leur statut de retard dans l’Empire et de leur emplacement en marge du nord impérial, l’importance du territoire était limitée. Cependant, dans le cadre des réformes de Maximilien, Frédéric est nommé président du Conseil impérial (Reichsregiment) en 1500.

Avec la mort de Maximilien en janvier 1519, Frédéric se trouva en position d’exercer une autorité qui permettrait au mouvement protestant primitif de progresser. L’électeur saxon était considéré comme « vicaire impérial”, ce qui signifiait que Frédéric servait fonctionnellement de roi après la mort de Maximilien jusqu’à l’élection d’un successeur. Il était également considéré comme un favori pour prendre la couronne. Les électeurs eux-mêmes ont favorisé Frédéric par rapport à un autre des leurs, l’électeur Palatin Louis V. Le pape Léon X a également préféré le prince saxon au candidat des Habsbourg, Charles Quint, envoyant le chambellan papal Karl von Miltitz avec la « rose d’or” dans l’espoir que Frédéric accepterait la couronne. Frédéric ne voulait pas devenir empereur, cependant, et il a conclu un accord avec Charles Quint pour soutenir le jeune roi des Habsbourg d’Espagne — et pour inciter ses collègues électeurs à faire de même — à condition que Charles rembourse une dette envers les Saxons datant de 1497. Rome a finalement jeté son soutien derrière Charles, qu’elle considérait comme un moindre mal que François Ier de France. De plus, Frédéric négocia une capitulation électorale sans précédent pour limiter les pouvoirs de Charles.

C’est le soutien de Frédéric à la Réforme qui deviendra sa contribution la plus durable. En 1502, le prince influencé par les humanistes fonda une nouvelle université à Wittenberg pour rivaliser avec l’université Albertine saxonne de Leipzig. Grâce à Wittenberg, il est devenu un mécène de l’humanisme et d’autres réformes de la fin du Moyen Âge, y compris le mouvement des observateurs augustins en Saxe dirigé par le prieur local, Johannes von Staupitz. Il nomma le célèbre théologien augustinien Staupitz professeur de Bible à Wittenberg peu de temps après sa fondation, mais les exigences du temps d’un prieur et d’un érudit forcèrent Staupitz à se retirer. Il choisit comme remplaçant un frère d’Erfurt, le jeune Augustin Martin Luther. Wittenberg deviendra bientôt le centre non seulement d’importantes réformes éducatives et théologiques, mais aussi de réformes ecclésiastiques et politiques qui se répandront dans toute l’Europe occidentale.

Le degré de soutien théologique que Frédéric avait pour les opinions de Luther est incertain, mais il était néanmoins un homme religieux à part entière. Il fait le pèlerinage en Terre Sainte en 1493. Il a été profondément influencé par son propre confesseur, le franciscain Jacob Voigt, ainsi que par les augustins locaux Johann von Paltz et Staupitz. Frédéric possédait également l’une des plus grandes collections de reliques d’Europe — 19 013 en tout — qu’il continua à exposer jusqu’en 1522, en partie à cause des bénéfices récoltés par les pèlerins se rendant en Saxe pour les voir. La relation de Frédéric avec Luther reste tout aussi ambiguë. Il est probable que les deux ne se soient jamais rencontrés face à face. Ils communiquaient principalement par l’intermédiaire de Georg Spalatin, confident de Luther et secrétaire à la cour de Frédéric.

Le prince saxon choisit néanmoins de défendre Luther et de promouvoir la cause de la réforme. Lorsque les procédures judiciaires avaient commencé contre Luther et que le professeur de Wittenberg avait été appelé à Rome, Frédéric organisa un entretien à Augsbourg avec le cardinal Cajetan. Pendant l’interrègne impérial, son statut de vicaire impérial a donné au mouvement émergent un bouclier politique temporaire et une fenêtre de temps propice pour diffuser ses idées à l’abri des récriminations civiles ou ecclésiastiques. Avec l’élection de Charles en juin 1519 et son couronnement ultérieur en octobre 1520, Rome a pu poursuivre avec plus de vigueur contre Luther. Il publia la bulle menaçant l’excommunication de Luther, Exurge domine, en juin 1520, puis lorsque Luther ne se rétracta pas à Rome soixante jours plus tard, il l’excommunia également avec la bulle de janvier 1521, Decet Romanum pontificem. En conséquence, Luther n’a pas été autorisé à défendre ses vues à la diète impériale qui avait commencé en janvier 1521. Frédéric intervint de nouveau au nom de Luther, convainquant Charles de permettre son audition à Worms en avril de la même année, puis protégeant Luther des représailles lorsqu’il organisa une attaque lors du voyage de retour à Wittenberg afin d’isoler le réformateur au château de la Wartburg. Lorsque Charles publia l’Édit de Worms en mai 1521, faisant ainsi de Luther un hors-la-loi et proscrivant ses vues dans l’Empire, Frédéric obtint une exemption pour la Saxe électorale qui donnait à nouveau à la Réforme protestante la liberté de continuer.

Le soutien du prince Frédéric à Luther ne reflétait pas nécessairement son approbation des opinions théologiques de Luther, ni sa volonté de pratiquer la religion évangélique. Bien que Luther ait critiqué la collection de reliques du prince, Frédéric n’a cessé leur exposition qu’en 1522. Au fil du temps, cependant, Frédéric en est venu à embrasser certains éléments de la Réforme. À la Diète de Nuremberg en 1522, le parti de Saxe électorale portait l’acronyme VDMIÆ (Verbum Dominum manet in aeternum) sur des brassards en signe de soutien au mouvement réformateur. Sur son lit de mort, Frédéric a finalement reçu la communion dans les deux sortes, un autre signe possible de son acceptation de la Réforme. Il mourra le 5 mai 1525 à Lochau.

Laisser un commentaire

Votre adresse e-mail ne sera pas publiée.