Ezana (actif du début au milieu du 4ème siècle) était un roi éthiopien pendant la période axumite. Son règne a marqué un tournant dans l’histoire éthiopienne car le christianisme est devenu la religion d’État lorsqu’il est devenu le premier roi chrétien.

On sait très peu de choses sur l’Éthiopie avant le 12ème siècle, mais le règne d’Ezana du début au milieu du 4ème siècle se distingue par les inscriptions relativement abondantes qu’il a laissées. Axum était le royaume prédécesseur de l’Éthiopie moderne et était situé dans la partie nord du pays. Ezana a succédé à son père, Ella Amida, à la royauté alors qu’il était encore enfant, et la mère d’Ezana, Sofya, a agi en tant que régente jusqu’à ce qu’il grandisse. Le jeune Ezana a été tutoré par l’un des conseillers de son père, Frumentius, qui était un chrétien de Syrie. Frumentius convertit plus tard Ezana au christianisme et devient le chef de la nouvelle Église éthiopienne.

La première inscription connue laissée par Ezana a été écrite sur une stèle en pierre en trois langues, Geez (Vieil Éthiopien), Sabéen et grec. À cette époque, Ezana régnait lui-même sur le royaume, et il enregistre l’étendue de ses domaines et quelques détails d’expéditions militaires dans le nord. Il a envoyé ses frères, Shaiazana et Hadefan, pour soumettre le peuple Beja, qui avait attaqué des caravanes commerciales dans le nord. Ezana a montré son habileté diplomatique par son traitement sage de ces personnes après leur conquête. Au lieu de les supprimer ou de les asservir, il leur prodigua des richesses et les fit réinstaller dans une région fertile à l’intérieur d’Axoum où ils pouvaient vivre dans la prospérité et la paix. Plusieurs autres inscriptions postérieures ont été trouvées qui mentionnent des expéditions dans des lieux qui ne peuvent plus être identifiés, et la confusion générale de la terminologie rend difficile de déterminer l’étendue précise d’Axum à cette époque. Il n’est pas clair, par exemple, si Ezana lui-même a gouverné ou envahi le sud de l’Arabie.

Par l’intermédiaire d’hommes tels que Frumentius, Axum a maintenu des contacts étroits avec les nations chrétiennes de la Méditerranée orientale. C’est la montée de l’Islam plusieurs siècles plus tard qui a isolé l’Éthiopie chrétienne du reste du monde. Il n’y a pas de trace officielle et explicite de la conversion d’Ezana au christianisme, mais le fait de cet événement est démontré par les changements dans les symboles utilisés dans les pièces axumites. La cinquième et dernière inscription connue d’Ezana rend hommage au dieu chrétien pour la première fois, et elle décrit ensuite sa conquête très importante de l’ancienne ville de Meroë dans le nord du Soudan. Cette conquête acheva la chute du royaume de Kouch, qui avait autrefois régné sur la Basse-Égypte.

Les traditions, qui ont été écrites des siècles plus tard, disent qu’Ezana a adopté le nom chrétien d’Abreha; cependant, cette identification est controversée, et certains historiens modernes pensent qu’Abreha était un autre individu qui a régné des siècles plus tard. On se souvient également d’Ezana comme d’avoir été un grand bâtisseur, et il a peut-être été responsable de l’érection des grands obélisques encore visibles dans la ville d’Axum.

Pour en savoir plus

Une traduction anglaise de la dernière inscription d’Ezana se trouve dans Basil Davidson, ed., Le Passé africain (1964). On sait très peu de choses sur Ezana, et il n’y a pas de biographie de lui. Un récit utile des débuts de l’Éthiopie par G. W. B. Huntingford, « Le Royaume d’Axum », est dans Roland Oliver, éd., L’Aube de l’Histoire africaine (1961; 2d ed. 1968). E. Sylvia Pankhurst, Ethiopia: A Cultural History (1955), contient plus de matériel sur Ezana que la plupart des histoires générales. Edward Ullendorff, Les Éthiopiens (1960; 2e éd. 1965), est une bonne source générale. □

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