En Halloween, la Tierra recibirá un visitante errático del espacio profundo. Un asteroide recién detectado, llamado 2015 TB145, pasará a casi 300.000 millas de nuestro planeta el 31 de octubre, 1,3 veces la distancia entre la Tierra y la Luna. También es un asteroide bastante grande, con un diámetro entre 950 y 2,100 pies de ancho, en algún lugar entre la altura del Edificio Chrysler y la Torre de Shanghai. Por lo que sabemos, es lo más cercano que un objeto de este tamaño llegará a nuestro planeta hasta que el asteroide 1999 AN10 llegue a una distancia lunar de la Tierra en 2027.

Antes de entrar en pánico, el científico de la NASA Davide Farnocchia dice que no hay absolutamente ninguna posibilidad de que el 2015 TB145 arruine sus planes de truco o trato; solo pasa para un saludo rápido. De hecho, recibimos visitas como estas de asteroides todo el tiempo. La NASA ha catalogado alrededor de 8,000 asteroides cercanos a la Tierra de este tamaño o más grande, sin embargo, solo recibimos visitas cercanas de objetos de este tamaño aproximadamente una vez por década. El último asteroide grande que pasó tan cerca de la Tierra fue el asteroide 2005 YU55, una roca de 1.300 pies de ancho que pasó a 0,85 distancias lunares en 2011.

2015 TB145 también es un poco inusual porque se mueve súper rápido. Pasará a toda velocidad por la Tierra a casi 22 millas por segundo, una velocidad mucho más alta que la velocidad promedio del asteroide de 6 millas por segundo. La órbita de este asteroide se considera «extremadamente excéntrica», lo que significa que su trayectoria es mucho más elíptica que las órbitas normalmente circulares que toman los asteroides.

Además, la NASA solo encontró alrededor de 2015 TB145 la semana pasada, después de que fuera avistado por el telescopio Pan-STARRS 1 el 10 de octubre. Farnocchia dice que es completamente normal encontrar asteroides como este tan tarde. La razón del corto tiempo de advertencia es porque esta roca espacial no se considera tan grande para la NASA. La agencia espacial se ocupa principalmente de encontrar asteroides que son mucho más grandes, generalmente de más de 3,200 pies de ancho. Esos son los objetos que podrían acabar con nosotros si chocaran con la Tierra. Las encuestas financiadas por la NASA están constantemente observando el cielo nocturno para encontrar estos asteroides de «nivel de extinción», y hemos cartografiado un estimado del 90 por ciento de ellos hasta ahora. No hay amenazas de que estos asteroides más grandes nos golpeen en el próximo siglo — que sepamos, de todos modos.

2015 TB145 caería en algún lugar entre la «Destrucción a escala nacional» y «Destrucción a escala Europea» si se nos golpeó. Pero no lo hará. (Fuente: El Instituto Internacional Schiller)

Aún así, si 2015 TB145 nos golpeara (recordatorio: no lo hará), no sería divertido. Si el diámetro del asteroide se encuentra en el extremo más pequeño de su rango estimado, el asteroide podría causar un desastre regional extremadamente grande. En el extremo superior, estaríamos justo debajo de un evento catastrófico global. Puedes jugar con esta divertida calculadora para ver cómo los asteroides de diferentes tamaños destruirían la Tierra.

Aunque la NASA tiene un mapa bastante bueno de muchos de los asteroides asesinos que hay, todavía hay alrededor del 10 por ciento que la agencia espacial no conoce. Otras organizaciones esperan aumentar el conocimiento de nuestro planeta sobre las amenazas potenciales, con el fin de detectar una roca espacial del juicio final mucho antes de que nos golpee. La Fundación B612, por ejemplo, quiere lanzar un telescopio espacial con el único propósito de buscar este tipo de asteroides, dándonos un amplio tiempo de advertencia para montar una defensa en caso de que uno se dirija hacia nosotros.

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