Los científicos dicen que el poder de un baño caliente para dormir para desencadenar la somnolencia probablemente tiene que ver, paradójicamente, con el enfriamiento de la temperatura central del cuerpo. PhotoTalk/Getty Images ocultar título

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el Sueño a los científicos dicen que el poder de un cálido de la hora de acostarse baño para provocar somnolencia que probablemente tiene que ver, paradójicamente, con el enfriamiento de la temperatura central del cuerpo.

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El estudiante graduado Shahab Haghayegh ha tenido problemas para dormir durante mucho tiempo. Pero cuando el estudiante de ingeniería biomédica comenzó su programa de doctorado en la Universidad de Texas en Austin hace cinco años, sus problemas empeoraron. «Me acostaba a las 3 o 4 de la mañana y me despertaba a las 8 de la mañana», dice. El Haghayegh exhausto dormía un promedio de solo 4 o 5 horas por noche.

Después de años de fatiga casi constante, probó un remedio casero para dormir: «Empecé a usar baños calientes», dice. Esto parecía ayudar, en realidad, mucho. En estos días, dice Haghayegh, es capaz de dormirse a medianoche, durmiendo tres o cuatro horas más al día.

Tomar un baño o ducha caliente se ha asociado durante mucho tiempo con la relajación. Pero Haghayegh estaba más interesado en la evidencia científica, y quería ver si podía optimizar el enfoque de remojo calmante. Un análisis que él y varios colegas llevaron a cabo de la literatura de investigación sobre el tema, publicado en la edición de agosto de Sleep Medicine Reviews, sugiere que un baño o ducha caliente antes de acostarse puede ayudar a una persona a conciliar el sueño y mejorar la calidad del sueño, incluso en el calor del verano. Y el momento óptimo para tomarla, dice, podría ser una o dos horas antes de acostarse.

Se cree que el método funciona aumentando el ritmo de temperatura del cuerpo durante 24 horas. Nuestra temperatura corporal central cambia a lo largo del día, según se rige por un reloj corporal innato (aunque este reloj puede cambiar para las personas que tienen trastornos del ritmo circadiano, trabajan el turno de noche o tienen desfase horario. Tendemos a enfriarnos gradualmente por la noche, antes de irnos a dormir. Aumentar ese enfriamiento natural de la temperatura central del cuerpo, aparentemente, puede ser una forma de promover el sueño.

«En realidad hay buena ciencia detrás de esto», Matthew Walker, neurocientífico y especialista en sueño de la Universidad de California, Berkeley, le dice a Allison Aubrey y al equipo del episodio de podcast Life Kit de NPR sobre mejores rituales para dormir.

«Sabemos que la temperatura corporal central debe bajar entre 2 y 3 grados Fahrenheit para iniciar un buen sueño y luego mantener un sueño profundo», dice Walker, el autor de Por qué dormimos. «La forma en que funciona es esta: Para obtener el calor del núcleo de su cuerpo, en realidad necesita liberar ese calor del núcleo a través de las superficies perimetrales exteriores de su cuerpo, es decir, sus manos y pies.

«Y es por eso que los baños calientes realmente funcionan … por la razón opuesta, la mayoría de la gente piensa», agrega Walker. «Te metes en un baño caliente, sales, crees que estoy bien tostado, me meto en la cama y me duermo mejor porque tengo calor. Lo contrario es cierto. Lo que pasa con un baño … es que en realidad traes toda la sangre a la superficie. Y tus manos y tus pies son radiadores maravillosos de ese calor. Así que eres esencialmente como un encantador de serpientes, estás encantando el calor desde el núcleo de tu cuerpo hasta la superficie de tu cuerpo.»

En su revisión de investigación, Haghayegh y sus colegas examinaron los resultados de 17 estudios que cumplían con los criterios para su análisis, es decir, estudios que analizaron el uso de exposiciones a agua caliente de varios tipos para ayudar a la aparición y calidad del sueño. Algunos baños corporales, otros baños de pies y uno de ducha. Trece de los estudios tenían la cantidad total de datos necesarios para una revisión cuantitativa.

Según la revisión de los científicos de estos estudios, un baño o ducha de aproximadamente 104 grados Fahrenheit antes de acostarse que duraba tan solo 10 minutos se asoció significativamente con una mejor calidad del sueño y aumentó la cantidad total de tiempo dormido. En al menos un par de estudios, tomar un baño una o dos horas antes de acostarse disminuyó la cantidad promedio de tiempo que los participantes del estudio tardaron en dormirse, aproximadamente nueve minutos.

Eso está muy lejos de las tres horas de sueño extra de Haghayegh, pero sigue siendo estadísticamente significativo, dice.

Haghayegh y sus colegas están trabajando en un colchón que puede ayudar a controlar la temperatura del cuerpo durante toda la noche, incluido el calentamiento por la mañana para facilitar el despertar.

Los resultados del estudio, si bien no son la última palabra, ya podrían ser útiles clínicamente, dice la Dra. Sarah Stolz, una de las directoras médicas del programa de Medicina del Sueño en el Hospital Sueco de Seattle. Señala un estudio que leyó recientemente sobre zolpidem, un medicamento más conocido por su marca, Ambien.

En ese estudio, dice, los pacientes que usaron zolpidem se durmieron unos 16 minutos más rápido que un grupo de placebo después de ocho meses de uso. Eso es solo unos siete minutos más rápido que el resultado de un baño caliente, y este último no conlleva el riesgo de dependencia química.

«Prefiero decirles a mis pacientes,’ ¿por qué no tomar un baño o ducha caliente?»Dice Stolz. «Y ahora sé que tómalo de una a dos horas antes de acostarte.»

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