Esta pintura de Bernardino Luini pertenece a un extenso catálogo de obras de arte que representan a Salomé con la cabeza de Juan Bautista. Era un tema muy frecuente entre los círculos artísticos de Lombardía a principios del siglo XVI (un movimiento con el que Leonardo da Vinci se asociaba a menudo), y su popularidad está muy probablemente vinculada a Aimery d’Amboise, Gran Maestre de los Caballeros Hospitalarios y hermano de Georges, un cliente francés de Andrea Solario, uno de los seguidores más confiables de Leonardo. De hecho, algunas fuentes atribuyen la exhumación de una nueva reliquia de San Juan a este noble francés (un fragmento de hueso tomado de un cráneo conservado en Amiens), que habría contribuido aún más al éxito del sujeto en ese momento. El evento a menudo se representaba en un formato de medio busto con tres o cuatro personajes. Las representaciones más raras presentaban una figura completa o solo el plato en sí que sostiene la cabeza de Juan el Bautista, una referencia al modelo medieval de Johannesschüssel. Aquí, Luini adopta el modelo de composición anterior (un formato horizontal con tres personajes) y se inspira en el evangelista Marcos (Marcos 6:14-29), que es evidente por la presencia del guardia, que está ausente en el relato de Mateo (Mateo 14:1-12). Sin embargo, en términos generales, la historia comienza con Juan el Bautista encarcelado por Herodes Antipas por condenar públicamente su relación con la esposa de su hermano, Herodías. Herodías tiene una hija que sabemos que se llama Salomé gracias a las Antigüedades judías de Flavio Giuseppe. Salomé es simplemente identificada como la «hija de Herodías» en los evangelios, lo que se presta a la idea de que ella no era más que un peón en los juegos de su madre. Después de encantar a Herodes Antipas con un espectáculo de danza, Salomé recibe una recompensa, y pide que le traigan la cabeza de Juan el Bautista en nombre de su madre. Lo que sigue, y en lo que tanto Marcos como Mateo están de acuerdo, es la entrega de la cabeza de Juan a Salomé en bandeja. Salomé es a menudo representada como perturbada por la vista bárbara, como en la conocida pintura de Alonso Berruguete ubicada en los Uffizi (ver la obra de arte), y la iconografía se usó con frecuencia como un medio para ensalzar los hermosos artefactos hechos por orfebres locales en Lombardía del siglo XV. En lugar de referirse a los evangelios, Luini se inspiró en Leonardo y su famosa Testa di Fanciulla, conocida tradicionalmente como La Scapigliata (Parma, Galería Nacional), en la que basa su representación de la cabeza de Juan, con los ojos bajos y los labios abiertos, como si susurrara al sirviente al lado de Salomé. De hecho, la pintura fue atribuida originalmente a Leonardo cuando fue enviada desde las colecciones imperiales de Viena a Florencia en 1792 como parte de un intercambio entre las colecciones de la familia Habsburgo-Lorena. Citado varias veces por Stendhal en sus escritos, se remonta definitivamente a Luini en la década de 1830. Con el tiempo, los críticos han puesto las obras de esta época en orden cronológico, reduciendo así la centralidad de esta pintura en particular, que atribuyeron a una fecha posterior en la década de 1520.

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