PUTNAM, ISRAEL. (1718–1790). Continental general. Connecticut. Nacido en Salem Village (más tarde Danvers), Massachusetts, el 7 de enero de 1718, «Old Put» ya era un héroe estadounidense cuando comenzó la Revolución. Debido a que no mostró interés en la escolarización, Putnam recibió una educación formal escasa. Se mudó a Pomfret, Connecticut, alrededor de 1740 y se convirtió en un próspero agricultor. Aunque solo medía unos cinco pies y seis pulgadas, tenía una constitución poderosa, una mandíbula cuadrada y un amor por las actividades al aire libre. Una de las primeras leyendas asociadas con él es que en el invierno de 1742-1743 mató a un lobo grande en su guarida.

GUERRA FRANCO-INDIA

Al comienzo de la Guerra Franco-India en junio de 1755, este granjero de treinta y siete años dejó a su esposa y seis hijos para alistarse como soldado raso en las provincias de Connecticut. Mostró un notable liderazgo y frialdad bajo el fuego en la Batalla de Lake George (8 de septiembre) y poco después se ofreció como voluntario para unirse a los rangers de Robert Rogers. Demostró ser un experto en el duro y peligroso trabajo de exploración y reconocimiento y pronto fue capitán de una compañía especial de guardabosques de Connecticut. Pasó la mayor parte de los siguientes ocho años en el campo, la mayor parte del tiempo liderando rangers y exploradores. Ascendido a mayor en 1758, fue capturado después de una emboscada fallida a finales de julio de 1758 y estaba a punto de ser quemado en la hoguera por guerreros nativos americanos aliados franceses cuando fue rescatado por un oficial francés. Pasó cuatro meses como prisionero en Canadá, fue intercambiado, y luego fue ascendido a teniente coronel, sirviendo en ese rango por el resto de la guerra (1759-1762, 1764).En 1760 marchó con Jeffrey Amherst de Oswego a Montreal. Dos años más tarde, fue uno de los pocos sobrevivientes de un naufragio frente a Cuba en la expedición que capturó La Habana, y en 1764 comandó las cinco compañías de Connecticut en la marcha de John Bradstreet a Detroit durante la Guerra de Pontiac. El soldado más famoso de Connecticut regresó a su granja en Pomfret, se casó por segunda vez (3 de junio de 1767), y estableció una taberna en la casa que su nueva esposa había heredado de su primer marido. Dejó su hogar por un largo período de tiempo, de 1772 a 1774, cuando él y el ex oficial superior de los provinciales de Connecticut, el General de División Phineas Lyman, subieron por el Mississippi hasta Natchez para examinar las tierras otorgadas a los veteranos de Connecticut de la expedición de La Habana y ver qué posibilidades existían para la especulación de tierras.

LÍDER PATRIOTA

En su hogar en Pomfret, Putnam se convirtió en un miembro prominente de los Hijos de la Libertad. Se opuso a la Ley de sellos y lideró la turba de ex soldados que obligó al distribuidor de sellos de la colonia a renunciar. Cuando el gobierno imperial cerró el puerto de Boston, condujo un rebaño de 125 ovejas allí para aliviar el hambre de la gente del pueblo (15 de agosto de 1774). Respondió con su habitual audacia cuando llegaron rumores el 3 de septiembre de que el general Thomas Gage había incautado pólvora provincial en Charlestown, Massachusetts. Aunque no tenía rango en la milicia, inició la llamada que llevó a tal vez mil hombres armados de Connecticut a marchar hacia Boston con la alarma de pólvora. Cuando la noticia de que la lucha real había estallado en Lexington llegó a Pomfret el 19 de abril de 1775, Putnam estaba arando en su granja, y según la leyenda, se dice que dejó el arado en el surco, desenganchó uno de los caballos, dejó la palabra para que la milicia lo siguiera, y cabalgó cien millas en dieciocho horas hasta Cambridge.

A finales de abril de 1775, la Asamblea General lo nombró segundo general de brigada (después del General de División David Wooster y el Primer General de Brigada Joseph Spencer) y luego coronel del Tercer Regimiento de Connecticut (1 de mayo), en el que sirvió durante las primeras semanas del asedio de Boston. Con la típica agresividad, el 13 de mayo condujo a dos mil hombres a través de las calles desiertas de Charlestown «para mostrarse a los habituales», pero esta acción imprudente no obtuvo respuesta (French, p. 187). Una escaramuza con asaltantes británicos que sacaban ganado de Noodle’s Island en el Puerto de Boston el 25 de mayo impresionó tanto al Congreso, sentado en Filadelfia, que lo nombró un mayor general continental, cuarto en antigüedad después del propio Washington, una violación atroz del orden jerárquico de Connecticut que enfureció a Wooster y Spencer. Aunque solo tenía el mando real de los dos regimientos de Connecticut en Cambridge, instó a sus colegas de Massachusetts a actuar agresivamente en respuesta al plan de William Howe para romper el asedio de Boston. En el consejo de guerra que precedió a la Batalla de Breed’s Hill (17 de junio de 1775), se alega que dijo que «Los estadounidenses no tienen miedo de sus cabezas, aunque tienen mucho miedo de sus piernas; si las cubre, lucharán para siempre» (Frothingham, p. 116). Durante la batalla en sí, trabajó duro para enviar refuerzos al coronel William Prescott y se alega que dio la orden (sabiduría convencional en la era de los mosqueteros de ánima lisa y también atribuida, entre otros, al propio Prescott), «No dispares hasta que veas el blanco de sus ojos.»Su muestra de confianza, vigor y agresividad ayudó a sostener la moral estadounidense y fue el pináculo de su carrera. Después de que Washington llegara a Cambridge el 3 de julio, Putnam comandó el centro americano.

CAMPAÑAS POSTERIORES

Al comienzo de la Campaña de Nueva York, Putnam estaba al mando general de la Ciudad de Nueva York durante un corto período antes de la llegada de Washington. El 24 de agosto de 1776 reemplazó a John Sullivan al mando de las fuerzas que más tarde fueron derrotadas en la Batalla de Long Island el 27 de agosto de 1776. Durante el resto de la Campaña de Nueva York y la retirada de Washington a Delaware, Putnam no jugó un papel significativo. Fue puesto al mando de Filadelfia a finales de año, y cuando los británicos consolidaron su posición en el norte de Nueva Jersey después de las victorias de Washington en Trenton y Princeton, Putnam comandó el ala estadounidense apostada en Princeton desde enero hasta mediados de mayo de 1777.

En ese momento, era evidente para Washington que el viejo héroe carecía de las cualidades de un comandante de campo. En mayo de 1777 fue nombrado comandante de las Tierras Altas de Hudson. No pudo evitar que Sir Henry Clinton capturara los fuertes Clinton y Montgomery el 6 de octubre y quemara la ciudad de Kingston el 16. Aunque un tribunal de investigación absolvió a Putnam de cualquier mala conducta o negligencia en la pérdida temporal de los fuertes, Washington concedió su solicitud de licencia para atender a los negocios familiares y lo reemplazó con Alexander McDougall el 16 de marzo de 1778.

Durante el invierno de 1778-1779, Putnam comandó las fuerzas acuarteladas en Redding, Connecticut. El 26 de febrero de 1779 se alega que escapó de los asaltantes leales cerca de Stamford, Connecticut, montando su caballo en un galope de cabeza por un tramo de escalones rocosos, una demostración improbable de equitación por un hombre de sesenta y un años de edad, pero no fuera de carácter ni con el hombre mismo ni con la leyenda. En mayo estuvo al mando de las fuerzas estadounidenses en el lado oeste del Hudson hasta que un accidente cerebrovascular paralítico en diciembre de 1779 obligó a su retiro. Murió en Brooklyn, Connecticut, el 29 de mayo de 1790 después de una enfermedad de dos días. Era primo de Rufus Putnam y nieto del fundador de la G. Editorial P. Putnam’s Sons.

EVALUACIÓN

La mayor fortaleza de Putnam como soldado fue su habilidad para inspirar a los soldados estadounidenses crudos con confianza en sus habilidades marciales; sus contribuciones durante las primeras etapas del asedio de Boston fueron especialmente importantes. Un oficial valiente, enérgico y optimista en el campo de batalla—»como coronel de un regimiento de combate, habría estado en una posición admirable», ha declarado el historiador Christopher Ward—carecía de la paciencia, la perspicacia y la perspicacia administrativa para tener éxito como general (vol. 1, pág. 76). El atractivo perdurable de Putnam se basa en la imagen de él como un «hombre hecho a sí mismo, iletrado pero sabio, valiente pero compasivo» (Bruce C. Daniels en ANB), la personificación misma del ciudadano estadounidense ideal, un «Cincinato de talla tosca» que ocupó el «segundo lugar después de Washington en el panteón de los héroes revolucionarios» (Paul D. Nelseon en ODNB). Timothy Dwight, que sirvió con él en las Tierras Altas y más tarde fue presidente de la Universidad de Yale, compuso este epitafio: «Siempre atento a la vida y la felicidad de sus hombres, se atrevió a liderar a donde cualquiera se atreviera a seguir.»

VÉASE TAMBIÉN la Expedición de Clinton; Long Island, Nueva York, Batalla de; Campaña de Nueva York.

BIBLIOGRAFÍA

French, Allen. El Primer Año de la Revolución Americana. Boston: Houghton Mifflin, 1934.

Frothingham, Richard. History of the Siege of Boston (en inglés). 6th ed. Boston: Little, Brown, 1903.Humphreys, David. Un ensayo sobre la Vida del Honorable General de División Israel Putnam. Hartford, Conn.: Hudson and Goodwin, 1788.Livingston, William F. Israel Putnam: Pionero, Guardabosques y General de División, 1718-1780. Nueva York: G. P. Putnam’s Sons, 1901.Niven, John. El héroe de Connecticut: Israel Putnam. Hartford: American Revolution Bicentennial Commission of Connecticut, 1977.

Tarbox, Increase N. Life of Israel Putnam («Old Put»), Mayor general del Ejército Continental. Boston: Lockwood, Brooks, 1876.Ward, Christopher. Guerra de la Revolución. 2 vols. Nueva York: Macmillan, 1952.

revisado por Harold E. Selesky

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