Francisco De Orellana (b. ca. 1511; m. Noviembre de 1546), líder del primer descenso europeo del río Amazonas. Nacido en Trujillo, España, Orellana estuvo en Panamá en 1528 y probablemente se unió a la expedición de Alonso de Alvarado a Perú en 1535. Luchó contra los habitantes nativos en el sitio contra Lima en 1537 y dos años más tarde fue uno de los fundadores de Guayaquil, en el actual suroeste de Ecuador.

Durante este período, tras la batalla de Salinas (oeste de Ecuador) el 6 de abril de 1538, Gonzalo Pizarro se dirigió a Ecuador y organizó una fuerza expedicionaria para encontrar el rico reino de El Dorado, la «Tierra de la Canela».»Orellana se unió como segundo al mando. La expedición de 1541 (unos 180 españoles y 4.300 auxiliares indios) entró en la cuenca alta del Amazonas a través de la provincia de Quixos, descendiendo afluentes del gran río. Los hombres no se encontraron con grupos indios dignos de mención y sufrieron grandes dificultades, agotando alimentos y otros suministros. Al darse cuenta de que una vasta selva se extendía ante ellos y que el regreso río arriba se hacía cada vez más difícil, Pizarro envió a Orellana río abajo en un bergantín que había sido construido anteriormente para buscar suministros, esperando que regresara dentro de doce días. El grupo de Orellana estaba formado por cincuenta y siete hombres, incluido el fraile dominico Gaspar de Carbajal, que se convertiría en el cronista de la expedición. Abandonaron el campamento principal el 26 de diciembre de 1541, pero no encontraron un pueblo indio con comida durante ocho días. Las rápidas corrientes los habían llevado tan lejos río abajo que creían imposible regresar al campamento Pizarro dentro del tiempo asignado. Después de esperar brevemente a que descendieran las fuerzas de Gonzalo Pizarro, decidieron continuar. Llegaron a la desembocadura del Napo cerca de la actual Iquitos en Perú el 14 de febrero de 1542 y se detuvieron en un pueblo que llamaron Aparia la Mayor, donde construyeron un segundo bergantín.

El 1 de marzo, Orellana y sus hombres firmaron un documento declarando su independencia de Pizarro. Zarpando a mediados de abril, pasaron por el territorio de Omaguas, donde a partir del 12 de mayo se enfrentaron a ataques casi continuos de indios hasta llegar a la desembocadura del río Purus el 23 de mayo. Durante tres meses navegaron río abajo, pasando por muchos pueblos grandes con guerreros hostiles. El 24 de junio entraron en combate con una fuerza poderosa que incluía mujeres luchadoras a quienes compararon con las Amazonas de la mitología clásica. El relato de Carvajal de estos guerreros y de un reino cercano donde gobernaban las mujeres impulsó a los cartógrafos europeos a nombrar el río Amazonas. El grupo llegó a la ancha desembocadura del río el 8 de agosto, pero no hubo agua salada hasta el 26. Desde aquí navegaron hacia el noroeste a lo largo de la costa, llegando a la isla de Cubagua en septiembre y continuando hacia Santo Domingo.

Orellana regresó a España y en mayo de 1543 informó directamente al Príncipe Felipe y al Consejo de Indias. Mientras tanto, Gonzalo Pizarro había logrado regresar a Quito, perdiendo a la mayoría de sus hombres por hambre y enfermedades. Se presentaron quejas de traición contra Orellana, pero se aseguró un nombramiento (13 de febrero de 1544) para regresar y conquistar la vasta tierra nueva.Con su nueva esposa, Ana de Ayala, Orellana abandonó España en mayo de 1545, liderando una pequeña flota. Dos de los cuatro barcos se perdieron en el cruce, y las enfermedades cobraron un alto precio. Alrededor de la mitad del grupo navegó por el Amazonas, con cincuenta y siete compañeros muriendo de hambre y otro barco perdido. El propio Orellana cayó con «fiebre» y murió en los brazos de su esposa. Los restos de la expedición navegaron a la isla de Margarita, frente a la costa de la actual Venezuela.

Véase también El Dorado; Exploradores y Exploración: América Española; Pizarro, Gonzalo.

BIBLIOGRAPHY

José Antonio Del Busto Duthurburu, Historia general del Perú: Descubrimiento y conquista (1978), pp. 245-258.

John Hemming, Red Gold: The Conquest of the Brazilian Indians (1978), pp. 185-194.

Additional Bibliography

Latorre, Octavio. La expedición a la Canela y el descubrimiento del Amazonas. Quito: O. Latorre, 1995.

Muñiz, Mauro. Orellana: El tuerto del Amazonas. Madrid: Alderabán, 1998.

Pérez, María Teresa. El descubrimiento del Amazonas: Historia y mito. Seville: Ediciones Alfar, 1989.

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