Federico III de Sajonia Ernestina, comúnmente conocido como Federico el Sabio, se convirtió en el primer patrón de la Reforma Protestante debido a su defensa de Lutero durante los primeros días de las reformas de Wittenberg. Conocido mecenas de las letras y el arte humanistas, especialmente la obra de los pintores Alberto Durero y Lucas Cranach, su fundación de la universidad de Wittenberg proporcionó un terreno fértil desde el que la Reforma crecería. Su relación con Lutero y la teología protestante, sin embargo, sigue siendo compleja. Se sabe muy poco de sus motivos, políticos o religiosos, para apoyar la reforma. Ya fuera por obligación con un profesor de la universidad que fundó, rivalidad dinástica o convicción religiosa sincera, Federico permitió que el movimiento protestante asociado con Lutero ganara un impulso importante durante su infancia y buscó su legitimación política a partir de entonces.Nacido el 17 de enero de 1463, Federico era el primer hijo del mayor Wettin, elector Ernesto de Sajonia. Ernesto y su hermano, Alberto, habían dividido Sajonia en 1485 en dos territorios, la Sajonia ducal Albertina y la Sajonia electoral Ernestina. Al recibir una educación adecuada para el hijo de una familia dinástica, Federico sucedió a su padre en 1486, un año después de la División de Leipzig de Sajonia. Aunque tenía el objetivo de aumentar el alcance político y geográfico de su territorio, no fue capaz de invadir ni la Sajonia Albertina, gobernada por su primo Jorge, ni el Imperio, gobernado por el príncipe Habsburgo, Maximiliano I. Las tierras sajonas eran inmensamente ricas debido a las minas de plata de las montañas de Erzgebirge, pero debido a su condición de recién llegados al Imperio y su ubicación en los márgenes del norte imperial, la importancia del territorio era limitada. Sin embargo, como parte de las reformas de Maximiliano, Federico fue nombrado presidente del Consejo Imperial (Reichsregiment) en 1500.

Con la muerte de Maximiliano en enero de 1519, Federico se encontró en posición de ejercer una autoridad que permitiría al movimiento protestante temprano avanzar. El elector sajón era considerado «vicario imperial», lo que significaba que Federico sirvió funcionalmente como rey después de la muerte de Maximiliano hasta que se eligió un sucesor. También fue considerado uno de los favoritos para llevarse la corona. Los electores favorecieron a Federico sobre otro de los suyos, el elector Palatino Luis V. El Papa León X también prefirió al príncipe sajón al candidato habsburgo, Carlos V, enviando al chambelán papal Karl von Miltitz con la «rosa dorada» con la esperanza de que Federico aceptara la corona. Federico no quería convertirse en emperador, sin embargo, y llegó a un acuerdo con Carlos V para apoyar al joven rey de los Habsburgo de España, e influir en sus compañeros electores para que hicieran lo mismo, siempre que Carlos pagara una deuda pendiente con los sajones que data de 1497. Roma finalmente apoyó a Carlos, a quien consideraba un mal menor que Francisco I de Francia. Además, Federico negoció una capitulación electoral sin precedentes para limitar los poderes de Carlos.

Fue el apoyo de Federico a la Reforma lo que se convertiría en su contribución más duradera. En 1502, el príncipe de influencia humanista estableció una nueva universidad en Wittenberg para rivalizar con la universidad sajona Albertina en Leipzig. A través de Wittenberg, se convirtió en un mecenas del humanismo y otras reformas medievales tardías, incluido el movimiento agustino observante en Sajonia encabezado por el prior local, Johannes von Staupitz. Nombró al célebre teólogo agustino Staupitz profesor de Biblia en Wittenberg poco después de su fundación, pero las duras exigencias de tiempo de un prior y un erudito obligaron a Staupitz a hacerse a un lado. Eligió como su reemplazo a un fraile de Erfurt, el joven agustino Martín Lutero. Wittenberg pronto se convertiría en el centro no solo de importantes reformas educativas y teológicas, sino también de reformas eclesiásticas y políticas que se extenderían por toda Europa occidental.

El grado de apoyo teológico que Federico tenía para las opiniones de Lutero es incierto, pero no obstante era un hombre religioso por derecho propio. Peregrinó a Tierra Santa en 1493. Fue profundamente influenciado por su propio confesor, el franciscano Jacob Voigt, así como por los agustinos locales Johann von Paltz y Staupitz. Federico también tenía una de las colecciones de reliquias más grandes de Europa, 19.013 en total, que continuó exhibiendo hasta 1522, en parte debido a las ganancias obtenidas de los peregrinos que viajaban a Sajonia para verlos. La relación de Federico con Lutero sigue siendo igualmente ambigua. Es probable que los dos nunca se hayan encontrado cara a cara. Se comunicaban principalmente a través de Georg Spalatin, confidente de Lutero y secretario de la corte de Federico.

El príncipe sajón, sin embargo, eligió defender a Lutero y promover la causa de la reforma. Cuando comenzaron los procedimientos legales contra Lutero y el profesor Wittenberg fue llamado a Roma, Federico organizó una entrevista en Augsburgo con el cardenal Cayetano. Durante el interregno imperial, su condición de vicario imperial dio al movimiento emergente un escudo político temporal y una ventana de tiempo propicia para difundir sus ideas libres de recriminaciones civiles o eclesiásticas. Con la elección de Carlos en junio de 1519, y su posterior coronación en octubre de 1520, Roma pudo proceder contra Lutero con más vigor. Publicó la bula que amenazaba la excomunión de Lutero, Exurge domine, en junio de 1520, y luego, cuando Lutero no se retractó de sus puntos de vista en Roma sesenta días después, también lo excomulgó con la bula de enero de 1521, Decet Romanum pontificem. Como resultado, a Lutero no se le permitió defender sus puntos de vista en la dieta imperial que había comenzado en enero de 1521. Federico intervino de nuevo en nombre de Lutero, convenciendo a Carlos de permitir su audiencia en Worms en abril de ese año, y posteriormente protegiendo a Lutero de represalias cuando organizó un ataque en el viaje de regreso a Wittenberg para aislar al reformador en el Castillo de Wartburg. Cuando Carlos publicó el Edicto de Worms en mayo de 1521, convirtiendo a Lutero en un proscrito y proscribiendo sus puntos de vista en el imperio, Federico obtuvo una exención para la Sajonia electoral que de nuevo dio libertad a la Reforma protestante para continuar.

El apoyo del príncipe Federico a Lutero no reflejaba necesariamente su respaldo a las opiniones teológicas de Lutero, ni su voluntad de practicar la religión evangélica. Aunque Lutero criticó la colección de reliquias del príncipe, Federico no cesó su exhibición hasta 1522. Con el tiempo, sin embargo, Federico llegó a abrazar algunos elementos de la Reforma. En la Dieta de Núremberg en 1522, el partido de Sajonia electoral llevaba el acrónimo VDMIÆ (Verbum Dominum manet en aeternum) en los brazaletes como muestra de apoyo al movimiento reformista. En su lecho de muerte, Federico finalmente recibió la comunión de ambos tipos, otra posible señal de su aceptación de la Reforma. Moriría el 5 de mayo de 1525 en Lochau.

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