Un letrero fantasma en el Boston moderno

Acabo de regresar de un fantástico viaje a Massachusetts, y mientras estaba allí, por supuesto, pensé en investigar algunos de los crímenes y noticias de la historia del estado. He aquí una que encontré que es interesante tanto porque tiene paralelos con elementos de la historia de Amelia Dyer en Gran Bretaña en la misma época, como porque también muestra que, a lo largo de la historia, los ‘expertos’ (generalmente hombres) han luchado para explicar la criminalidad femenina, y en particular los relativamente pocos casos de asesinas en serie femeninas. Parece que buscamos explicaciones para la desviación femenina en una medida mucho mayor que con los delincuentes masculinos, incluso cuando, a veces, puede que no haya una explicación coherente en absoluto, por mucho que la busquemos.

Nació como Honora Kelley, y al igual que muchos residentes de Massachusetts a mediados del siglo XIX, era hija de padres irlandeses; por supuesto, muchos irlandeses y mujeres habían huido de la Gran Hambruna de su tierra natal en la década de 1840 y tanto Nueva York como Boston, en la costa este de Estados Unidos, habían visto una afluencia de migrantes como resultado.

Aunque estos irlandeses habían huido de la hambruna, muchos de ellos encontraron que la vida en Estados Unidos no mejoraba mucho. La vida era una lucha, y a muchos les resultaba difícil alimentar a sus familias y tener un techo sobre sus cabezas. La enfermedad y las enfermedades estaban siempre presentes, y la propia madre de Honora, Bridget, pronto murió de consumo.

Jane Toppan, la ex Honora Kelley

Su padre Peter, un hombre abusivo que era considerado como loco por su padre, dejó que ella y sus hermanos fueran criados – arrastrados – por vecinos. A los pocos años de la muerte de su esposa, quedó claro que Pedro no podía engendrar a sus hijos de manera efectiva. Abandonó a su hija menor de dos años, Honora, luego de seis, y a su hermana Delia, de ocho años, en un orfanato local para mujeres, y nunca las volvió a ver.

A la edad de ocho años, Honora fue enviada a trabajar al orfanato, convirtiéndose en sirvienta en la casa de Ann Toppan en Lowell, al norte de Boston.

Aunque su miserable comienzo en la vida no debe ser usado para excusar sus ofensas posteriores, está claro que Honora tenía las probabilidades en su contra. Provenía de una familia de inmigrantes azotada por la pobreza; su madre estaba muerta y su padre ausente. No tenía ninguna posibilidad de tener una infancia feliz, y su vida laboral comenzó cuando aún era una niña pequeña.

En su vida posterior, se dirigió a otros que eran vulnerables, como si estuvieran enojados por los recuerdos de su propia vulnerabilidad infantil y el fracaso de sus padres para darle un comienzo seguro a la vida. El hecho de que tomara el apellido de sus empleadores de Toppan sugiere un deseo de formar parte de una familia, pero más tarde intentaría destruirla.

Podría haber sido muy diferente para Honora, sin embargo. Tuvo oportunidades que otros en su situación no tuvieron; a los 21 años, comenzó a entrenar para ser enfermera, y en el trabajo era muy apreciada. A medida que se la conocía como Jane Toppan, otros la apodaron Jolly Jane debido a su amabilidad. Pero debajo, había pensamientos más oscuros rondando la cabeza de Jane.

Al igual que Amelia Dyer en Gran Bretaña a finales del siglo XIX, Jane usó su enfermería como tapadera para matar, y comenzó a matar mientras trabajaba en un hospital. Curiosa sobre la vida y la muerte, recuerde, esta es una mujer que había perdido a su propia madre a causa de la tuberculosis cuando era joven, comenzó a jugar con la dosis de medicamentos para ver qué les pasaba a los pacientes cuando se les administraba demasiada droga.

Se metía en la cama con ellos para ver cuál era el efecto y verlos caer inconscientes. Finalmente, mientras trabajaba en el Hospital General de Massachusetts, fue despedida por administrar drogas «imprudentemente».

El directorio de la ciudad de 1893 para Cambridge, MA, muestra a Jane trabajando como enfermera privada allí

Ya no tenía acceso a pacientes del hospital, pero aún tenía el deseo de envenenar a monitorea el efecto del veneno en ellos. Comenzó a trabajar como enfermera privada cuando su trabajo en el hospital terminó tan prematuramente, y también encontró otras oportunidades para herir o matar a personas. En 1895, mató a su casero y a su esposa; cuatro años más tarde, Elizabeth Toppen Brigham, hija de su primer empleador, fue asesinada con estricnina.

Mató a Mattie Davis, y luego se mudó con su viudo, Alden, para’ cuidarlo’. En 1901, mató a Alden, así como a sus hijas Genevieve Gordon y Minnie Gibbs. Sus venenos preferidos eran morfina y atropina.

Jolly Jane se había descuidado al tratar de matar a toda una familia en lugar de a un individuo. Se ordenó una prueba toxicológica para Minnie Davis Gibbs, y mostró que había sido envenenada. Jane fue debidamente arrestada por asesinato, y más tarde confesó más de 30 asesinatos.

La mayoría de sus víctimas conocidas eran mujeres: la víctima más joven era Minnie, de 40 años de edad; la mayor era la esposa de 87 años de su propietario, Israel Dunham. Sin embargo, la mayoría de las víctimas tenían entre sesenta y setenta años.

Cuando fue arrestada, Jane se opuso a que la describieran como «moralmente loca». Argumentó: «Puedo leer un libro inteligentemente, y no tengo malos pensamientos, por lo que no veo dónde entra la degeneración moral.»

Aunque insistió en que estaba cuerda y sabía lo que estaba haciendo cuando envenenó a tanta gente, el jurado claramente no podía comprender cómo una mujer cuerda podía hacer cosas tan horribles, y la encontró inocente por razón de locura. Se le ordenó que la enviaran a un asilo local, el Hospital Estatal de Taunton.

Una vez allí, Jane afirmó estar » atormentada por el horrible miedo que a su alrededor buscan servirla como ella sirvió a sus numerosas víctimas.»Se embarcó en una huelga de hambre por temor a que su propia comida fuera envenenada, y tuvo que ser alimentada a la fuerza con un tubo.

Mientras tanto, la cobertura de prensa continua de los delitos de Jane fue tan confusa por ella como lo había sido el jurado en su juicio. Esta era claramente una mujer inteligente, y parecía’ mental, física y moralmente ‘ normal; sin embargo, claramente debe estar loca, porque ¿por qué otra cosa mataría una mujer? A pesar de esta insistencia de su locura, un periódico tuvo que admitir que se trataba de una enfermedad mental «peculiar» que parecía haber dejado sus «facultades intelectuales intactas».

Jane aparece como reclusa del Hospital Estatal de Taunton en el censo de Estados Unidos de 1930 (imagen a través de Ancestry)

Claramente había dudas sobre cuáles eran los motivos de Jane y lo que podría explicar las acciones de una asesina en serie. Esta no era una historia común: las víctimas no le habían hecho nada a Jane, y ella no era un «ángel de la muerte» que buscaba evitar que la gente pasara por el dolor poniendo fin a su sufrimiento ella misma.

Era una mujer común, una enfermera capacitada, y los expertos de la época hacían cola para tratar de entender lo que había hecho. Como señaló un periódico británico, » Los criminólogos, los alienistas y el público en general están horrorizados por sus crímenes. Ella sola no se preocupa.Se le pidió a Jane que explicara sus acciones, y simplemente dijo que no podía controlar su impulso de matar, pero cuando el paroxismo pasó, volví a ser yo misma. Ya no me importaba que los pacientes murieran. En 1904, fue entrevistada en el asilo que ahora era su hogar, e intentó de nuevo explicar sus procesos de pensamiento:

«No conozco la sensación de miedo, y no conozco la sensación de remordimiento, aunque entiendo perfectamente lo que significan estas palabras. No parece que sea capaz de darme cuenta de lo terrible de las cosas que he hecho, aunque me doy cuenta de lo que son esas cosas horribles. Parezco incapaz de darme cuenta de lo horrible que es. ¿Por qué no lo siento y me entristezco por ello? No sé.»

A diferencia de su propia madre, Jane vivió una larga vida. A diferencia de sus víctimas, murió de causas naturales. Murió en el Hospital Estatal de Taunton en Massachusetts en septiembre de 1938, 36 años después de su ingreso en ese establecimiento, siendo una especie de enigma para aquellos que investigaban la criminalidad femenina.

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