Das erste Elektrokardiogramm (EKG) des intakten menschlichen Herzens wurde von Augustus Waller im Mai 1887 im St. Mary’s Hospital in London mit einem Quecksilberkapillarelektrometer aufgezeichnet. Die Spuren waren schlecht und zeigten nur 2 verzerrte Auslenkungen. Willem Einthoven (1860-1927), Professor für Physiologie an der Universität Leiden, Niederlande, begann seine Studien des EKG mit dem Quecksilberkapillarelektrometer und verbesserte seine Verzerrung mathematisch, so dass er endlich eine gute Darstellung des EKG vor Beginn des zwanzigsten Jahrhunderts registrieren konnte. Später verbesserte er die EKG-Aufnahmen mit der Einführung eines eigenen String-Galvanometers weiter. Einthoven veröffentlichte 1901 seinen ersten Artikel über das Saitengalvanometer, gefolgt von einer detaillierteren Beschreibung im Jahr 1903, die einen Bericht über EKGs enthielt, die mit dem neuen Instrument aufgenommen wurden. Das Jahr 2002 markiert das hundertjährige Jubiläum von Willem Einthovens erster klinisch anwendbarer EKG-Aufzeichnung mit dem String-Galvanometer. Die klinische Anwendung von Einthovens unbeweglicher Ausrüstung erforderte die transtelefonische Übertragung des EKGs vom Physiologielabor zur etwa eine Meile entfernten Klinik des Akademischen Krankenhauses, wie in der Abhandlung von 1906 über das „télécardiogramm“ dokumentiert. Dieser Bericht enthielt eine Fülle von EKG-Mustern und Arrhythmien. Einthoven entwickelte ein System der elektrokardiographischen Standardisierung, das weiterhin auf der ganzen Welt verwendet wird, und führte das triaxiale bipolare System mit 3 Extremitätenleitungen ein und etablierte so die Einheitlichkeit des Aufzeichnungsprozesses. Einthoven konzipierte auch das berühmte gleichseitige Dreieck mit den Ableitungen I, II und III an seinen Seiten und der Berechnung der elektrischen Achse (in der Frontalebene), die als einzelner Vektor mit einem Pfeil in der Mitte des Dreiecks dargestellt ist. Einthoven erkannte die große potenzielle Bedeutung des EKG als Diagnose- und Untersuchungsinstrument und seine Leistungen machten ihn zum Begründer der modernen Elektrokardiographie. Er erhielt 1924 (2 Jahre nach Wallers Tod) den Nobelpreis für Physiologie und Medizin „für die Entdeckung des Mechanismus des Elektrokardiogramms.“

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