Friedrich III. von Ernestinischem Sachsen, allgemein bekannt als Friedrich der Weise, wurde der erste Patron der protestantischen Reformation aufgrund seiner Verteidigung Luthers in den frühen Tagen der Wittenberger Reformen. Als bekannter Förderer der humanistischen Literatur und Kunst, insbesondere der Maler Albrecht Dürer und Lucas Cranach, bot seine Gründung der Universität in Wittenberg einen fruchtbaren Boden, auf dem die Reformation wachsen sollte. Sein Verhältnis zu Luther und der protestantischen Theologie bleibt jedoch komplex. Über seine politischen oder religiösen Motive für die Unterstützung der Reform ist sehr wenig bekannt. Ob aus Verpflichtung gegenüber einem Professor an der von ihm gegründeten Universität, dynastischer Rivalität oder aufrichtiger religiöser Überzeugung, Friedrich ließ die mit Luther verbundene protestantische Bewegung in ihren Kinderschuhen wichtige Impulse gewinnen und suchte danach ihre politische Legitimation.Friedrich wurde am 17.Januar 1463 als erster Sohn des ältesten Wettiner Kurfürsten Ernst von Sachsen geboren. Ernst und sein Bruder Albrecht hatten 1485 Sachsen in zwei Gebiete geteilt, herzoglich albertinisches Sachsen und kurfürstliches Ernestinisches Sachsen. Friedrich erhielt eine Ausbildung, die dem Sohn einer dynastischen Familie angemessen war, und trat 1486, ein Jahr nach der Leipziger Teilung Sachsens, die Nachfolge seines Vaters an. Obwohl er Ziele hatte, die politische und geografische Reichweite seines Territoriums zu vergrößern, konnte er weder in das von seinem Cousin Georg regierte albertinische Sachsen noch in das vom Habsburger Fürsten Maximilian I. regierte Reich eingreifen. Die sächsischen Länder waren aufgrund der Silberminen des Erzgebirges immens reich, aber aufgrund ihres Status als Nachzügler des Reiches und ihrer Lage am Rande des kaiserlichen Nordens war die Bedeutung des Territoriums begrenzt. Im Rahmen der Reformen Maximilians wurde Friedrich jedoch 1500 zum Präsidenten des Reichsregiments ernannt.Mit dem Tod Maximilians im Januar 1519 fand sich Friedrich in der Lage, eine Autorität auszuüben, die es der frühen protestantischen Bewegung ermöglichen würde, voranzukommen. Der sächsische Kurfürst galt als „kaiserlicher Vikar“, was bedeutete, dass Friedrich nach dem Tod Maximilians funktional als König diente, bis ein Nachfolger gewählt wurde. Er galt auch als Favorit für die Krone. Auch Papst Leo X. zog den sächsischen Prinzen dem habsburgischen Kandidaten Karl V. vor und sandte den päpstlichen Kämmerer Karl von Miltitz mit der „goldenen Rose“ in der Hoffnung, dass Friedrich die Krone annehmen würde. Friedrich wollte jedoch nicht Kaiser werden, und er einigte sich mit Karl V., den jungen Habsburger König von Spanien zu unterstützen — und seine Kurfürsten dazu zu bewegen, dasselbe zu tun — vorausgesetzt, Karl zahlt eine ausstehende Schuld an die Sachsen aus dem Jahr 1497 zurück. Rom schließlich warf seine Unterstützung hinter Charles, den es als ein geringeres Übel als Franz I. von Frankreich. Darüber hinaus verhandelte Friedrich eine beispiellose Wahlkapitulation, um Karls Befugnisse einzuschränken.

Es war Friedrichs Unterstützung der Reformation, die sein nachhaltigster Beitrag werden sollte. 1502 gründete der humanistisch beeinflusste Fürst in Wittenberg eine neue Universität, die mit der albertinischen Sächsischen Universität in Leipzig konkurrierte. Durch Wittenberg wurde er ein Förderer des Humanismus und anderer spätmittelalterlicher Reformen, einschließlich der Augustiner-Beobachterbewegung in Sachsen unter der Leitung des örtlichen Priors Johannes von Staupitz. Er nannte den bekannten Augustiner-Theologen Staupitz bald nach seiner Gründung Professor für Bibel in Wittenberg, aber die steilen Zeitanforderungen eines Priors und eines Gelehrten zwangen Staupitz, beiseite zu treten. Als Ersatz wählte er einen Erfurter, den jungen Augustiner Martin Luther. Wittenberg sollte bald nicht nur zum Zentrum wichtiger bildungs- und theologischer Reformen werden, sondern auch zu kirchlichen und politischen Reformen, die sich in ganz Westeuropa ausbreiten würden.Der Grad der theologischen Unterstützung, die Friedrich für Luthers Meinungen hatte, ist ungewiss, aber er war dennoch ein religiöser Mann in seinem eigenen Recht. Er pilgerte 1493 ins Heilige Land. Er war stark beeinflusst von seinem eigenen Beichtvater, dem Franziskaner Jacob Voigt, sowie den lokalen Augustinern Johann von Paltz und Staupitz. Friedrich hatte auch eine der größten Sammlungen von Reliquien in Europa — insgesamt 19.013 —, die er bis 1522 ausstellte, teilweise wegen des Gewinns, den Pilger nach Sachsen reisten, um sie zu sehen. Friedrichs Verhältnis zu Luther bleibt ebenso zwiespältig. Es ist wahrscheinlich, dass sich die beiden nie von Angesicht zu Angesicht getroffen haben. Sie kommunizierten hauptsächlich über Georg Spalatin, Vertrauter Luthers und Sekretär am Hof Friedrichs.

Der sächsische Prinz entschied sich dennoch, Luther zu verteidigen und die Sache der Reform voranzutreiben. Als das Gerichtsverfahren gegen Luther begonnen hatte und der Wittenberger Professor nach Rom berufen wurde, arrangierte Friedrich ein Interview mit Kardinal Cajetan in Augsburg. Während des kaiserlichen Interregnums gab sein Status als kaiserlicher Vikar der aufstrebenden Bewegung einen vorübergehenden politischen Schild und ein günstiges Zeitfenster, um ihre Ideen frei von zivilen oder kirchlichen Beschuldigungen zu verbreiten. Mit der Wahl Karls im Juni 1519 und seiner anschließenden Krönung im Oktober 1520 konnte Rom energischer gegen Luther vorgehen. Es veröffentlichte die Bulle, die Luthers Exkommunikation drohte, Exurge domine, im Juni 1520, und dann, als Luther seine Ansichten in Rom sechzig Tage später nicht widerrufen konnte, exkommunizierte ihn auch mit der Bulle Decet Romanum pontificem vom Januar 1521. In der Folge durfte Luther seine Ansichten auf dem im Januar 1521 begonnenen Reichstag nicht verteidigen. Friedrich griff erneut in Luthers Namen ein, überzeugte Karl, seine Anhörung in Worms im April dieses Jahres zuzulassen, und schützte Luther anschließend vor Repressalien, als er auf der Rückreise nach Wittenberg einen Angriff inszenierte, um den Reformator auf der Wartburg abzuschotten. Als Karl im Mai 1521 das Wormser Edikt veröffentlichte und damit Luther zum Gesetzlosen machte und seine Ansichten im Reich ächtete, erhielt Friedrich eine Befreiung für Kursachsen, die der protestantischen Reformation erneut die Freiheit gab, fortzufahren.Prinz Friedrichs Unterstützung für Luther spiegelte nicht unbedingt seine Billigung von Luthers theologischen Meinungen wider, noch seine Bereitschaft, evangelische Religion zu praktizieren. Obwohl Luther die Reliquiensammlung des Prinzen kritisierte, stellte Friedrich ihre Ausstellung erst 1522 ein. Im Laufe der Zeit kam Friedrich jedoch dazu, einige Elemente der Reformation anzunehmen. Auf dem Reichstag von Nürnberg 1522 trug die Partei aus Kursachsen das Akronym VDMIÆ (Verbum Dominum manet in aeternum) auf Armbinden als Zeichen der Unterstützung der Reformbewegung. Auf seinem Sterbebett empfing Friedrich schließlich die Kommunion in beiden Arten, ein weiteres mögliches Zeichen seiner Akzeptanz der Reformation. Er starb am 5. Mai 1525 in Lochau.

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