porten til ingen tilbagevenden i Ouidah, Benin ()

barfodet, jeg trådte på en putrefying mound af stearinvoks, palmeolie og fjer og blod af ofrede geder og kyllinger. Jeg var klar til at tale med åndeguden Dankoli. I en skyggefuld skovglade foran den forkullede træstubfetish, prydet med kæbeben, jeg hamrede en træpind ind i den klistrede helligdom. Efter at have bønfaldt guden om at imødekomme mit ønske, jeg forseglede vores aftale ved at salve helligdommen med blodrød palmeolie og spytte tre mundfulde fyrig hjemmelavet gin ud.

“Hvis dit ønske går i opfyldelse,” mindede Pascal, Voodoo-ledsageren, “skal du vende tilbage for at ofre to kyllinger til Dankoli.”

Jeg vil ikke afsløre, hvad jeg ønskede. Under alle omstændigheder var dette ikke min virkelige inspiration til at besøge Benin, en fredelig demokratisk Vestafrikansk elritse presset mellem Nigeria og Togo. Min sande motivation var vicekongen af Ouidah, en lyrisk novelle af Bruce Chatvin. Skrevet for næsten 30 år siden fortæller det om Dom Francisco De Silva, en brasiliansk migrant fra det 19.århundrede, der blev Benins mest berygtede slavehandler.hans fortælling om blodtørstige afrikanske konger, slaveri og franske og portugisiske ambitioner er fængslende. Men det, der virkelig fængslede mig, var historierne om Voodoo, en praksis, der stadig følges af over 60% af Benineserne i dag og betragtes som statsreligion.

bag lukkede døre

håndlavede voodoo-statuer til salg på Benin Voodoo-festivalen, nær Ouidah ()

mens Voodoo bestemt ikke er fiktion her, synes det i første omgang usandsynligt at være vidne til det i aktion. I Cotonou, Benins største by, fortalte Turistkontoret mig at vende tilbage i Januar, fordi jeg kun ville se Voodoo på en årlig festival i Ouidah, der tilbyder koreograferede ceremonier for Benins trickle af stort set franske turister. Dette er langt fra sandheden. Beninesere tilbeder en pantheon af Voodoo-guddomme og med en god guide og et par økonomiske tilskyndelser, autentiske ceremonier kan ses året rundt.

med denne viden gik jeg til Porto Novo, en lagune-vendt tidligere fransk koloniby på 350.000 mennesker, 40 minutters kørsel fra travle Cotonou og på den flade kystslette i South Benins Voodoo heartland.Porto novos mest synlige spøgelser er verdens trætte franske huse med honningfarvede facader og skodder, og jeg brugte min første morgen på at udforske dens fine museer.konger er ti-en-krone i Benin, selvom, som museumsguide Mireille forklarede, Benins monarki udholdt en pause under fransk kolonisering i 1890 ‘ erne og dens 30-årige flirt med kommunismen.Porto novos ceremonielle Konge bor ikke længere inde i Honmes labyrint af røde jordforbindelser. Han drager heller ikke fordel af Det Kongelige badehus, hvor to nye dronninger engang var forberedt på den regerende monark hver 21.dag, eller den mystiske chambre noire, hvor successive herskere konsulterede ånderne om deres skæbne. Dens dør var fast lukket.

i nærheden blev de heftige trædøre i en nysgerrig bygning formet som en enorm høstak-gudens lodge – også lukket.

medlemmer af denne hemmelighedsfulde kultpatrulje Beninese streets after dark som uofficielt politi, dressing i høstak kostumer og sportslige pinde for at slå urolige borgere. Jeg gik rundt sent hver aften i håb om at være vidne til dem, men det gjorde jeg aldrig.

og så smilede skæbnen til sidst på mig. Jeg mødte en engelsktalende lærer kaldet Yvette, der tog mig til at se en lokal Fa-læser.

Supreme beings

kvinder, der maler voodoo-symboler i en Benin-landsby ()

i et skabsstørrelse, proppet med potions, fingerede mediet Casmin Fabiyi sine Fa-perler (tråde med otte træskiver) som en rosenkrans.”kraften i Mava-Lissa (Voodoos Højeste Væsen) sendte Fa til jorden som et medium for at besvare spørgsmål om fremtiden,” fortalte Yvette mig og beskrev også, hvordan mediet kaster sine perler i en af 256 positioner, som han derefter fortolker som hans Guds ord.

Casmin hvirvlede snart sine perler rundt, øjnene glaserede og mumlede gentagne påkaldelser. Det var uhyggeligt. Vand -, kvarts-og kogeskaller blev også dynget på de støbte perler. Så ringede Casmin en klokke. “Han er tilbage,” hviskede Yvette.

min læsning var ikke særlig smigrende. En slags ‘skal prøve hårdere’ skolerapport, potentielt afhjulpet ved at sove under et hvidt ark med et lys tilbage. Vi sluttede med at nippe til cassava gin infunderet med urter for at afhjælpe erektil dysfunktion. Jeg nægtede høfligt sekunder.senere samme eftermiddag rejste Yvette og jeg til Manikpe Tolapata-templet, ti minutter uden for Porto Novo. Med Yvettes hjælp og en kontant donation var jeg endelig i stand til at deltage i en ellers lukket ceremoni.

da Mami ‘ s Voodoosis (tilhængere) indgav, overvejende kvinder i hvide klæder, var jeg meget begejstret. Men som min guidebog informerede, er Mami den havfruelignende gudinde af vand, der ’tilbyder lykke og lykke til dem med mod til at møde hende ved havet’. Og på trods af mine forventninger til Hammer House Of Horror blev der ikke spildt en dråbe offerblod, og heller ikke nogen øjenbulende dyr pryder affæren.
i stedet var hovedalteret (berøvet menneskelige kranier) en driblende ophobning af voks og olie, der mindede mig om en osteagtig borddekoration i en italiensk restaurant. Alligevel var det en fornøjelig, melodisk, næsten gospel affære. Et harmonisk kvindekor sang smukt og gyrated foran Ypperstepræsten, der sad med en elfenbenrør under en oppustelig Julemanden.

“Voodoo handler om fred og velstand”

et hjem i en Benin landsby ()

præsten forklarede senere og ignorerede mit spørgsmål om at stikke stifter i billeder af dine fjender (skam, jeg havde udarbejdet en liste!). Men min næste destination, Chatvins okkulte hovedstad Ouidah, lovede noget lidt mere noire.70 km vest fra Porto Novo, Ouidah er den mest atmosfæriske og elegant smuldrende lille by. Hver morgen den uimodståelige aroma af friskbagt baguette kørte mig gal med sult kvaler og efter et par dage Voodoo var den sidste ting på mit sind.

Jeg vandrede rundt i byens karamelfarvede, sandede gader og bemærkede overdådige arkitektoniske vartegn som det portugisiske Fort bygget i 1721 for at administrere slavetransport og afro-brasilianske palæer af frigjorte slaver, der vendte tilbage fra Amerika.

Jeg fulgte en fanfare-kortege og besøgte et tempel, der vred sig med pythoner dedikeret til slangeguden Dan. I skumringen slog jeg mig ned i en bar nær Python-templet og så skyer af frugtflagermus tragt fra et mangotræ som afgående sjæle. Overalt hvor jeg gik, blev jeg ledsaget af Gabende børn, der udførte deres smukke lille sang: “Yovo (hvid mand), yovo, ca va? Yovo, yovo, bonjour.”
Jeg vil grundigt anbefale Route des Esclaves (Slavevejen). Det sporer den endelige 3.5 km gåtur foretaget af tusinder af slaver fra Ouidah til Atlanterhavskysten, mange afsendt længe efter afskaffelsen af Dom Francisco de Sousa.Remi, en lokal guide, viste mig markedspladsen, hvor slaverne byttede 15 mandlige afrikanere til en kanon. Ved Glemsomhedens træ forklarede Remi, hvordan ” slaver ville cirkulere ni gange for magisk at glemme alt, så de ikke var triste i deres nye liv.”

nærmer sig kysten, havbrise raslede kokoslunde, mens krabber gnashed deres kløer midt mangrover. Under en buegang på kystlinjen, designet til at symbolisere ‘Gates of No Return’, så jeg den pummeling Atlantic surf churn grey med sediment og overvejede de skrækslagne tanker om fangede afrikanere, der blev Padlet ud til ventende slavegalleoner, der vugger i horisonten.

mange af dem eksporterede deres Voodoo-kultur til kolonier som Brasilien og Haiti, og jo længere jeg tilbragte i Ouidah, jo mere begyndte den stadig blomstrende understrøm af åndsdyrkelse at afsløre sig selv.

en tur til markedet

Hvad er til salg på et Voodoo Fetish marked, Vestafrika ()

flere varer til salg på et Voodoo Fetish marked ()

ouidahs marked sælger groteske ritualistiske accoutrements brugt i ceremonier. En muggen lugt stinker fra dehydrerede stumper af krokodille snude, flodheste fødder, svin peniser, hele kamæleoner, pangoliner, og (se væk kæledyr-elskere) kat og hund hoveder.

oplyst af smukt stearinlys, markedet om natten er normalt mere velsmagende. Indtil en aften, mens du nyder en stegt fisk og tomat-infunderet majsmel, opstod der et stort oprør. Chasing en skrigende, spredning publikum var en skabning måske 7 meter høj, en maskeret figur, helt sort og mærkeligt rørformet.

midt i pandemonium skreg damen, der serverede mit måltid, dukkede under mit Bord og greb mine ben. Jeg løftede mit kamera, men flere mænd med panikramte udtryk advarede mig om ikke at gøre det. Figuren forsvandt om natten.

senere forklarede min hotelindehaver, at det var Gounko, en Nigeriansk-Yoruba Voodoo-figur, der jagede onde ånder væk.

mens vi talte, viste lokalt tv en vildøjet mand, der bar et slagtet gedehoved i munden ved dets afskårne halsbånd. Da han paraderede gennem en skare, kollapsede nogle mennesker og rystede som feberhøjte evangelister på amerikansk TV. Jeg fornemmede, at Voodoo-sluserne åbnede. Den næste dag ville jeg være vidne til noget ekstraordinært.

Dark arts

en danser på Benin Voodoo Festival ()

i en lokal forbindelse, hvor modning af calabash-frugter aped basketballs, Remi viklede mig ind i en familieceremoni for forfædredyrkelse: Egungun.

Dette er en af Benines Voodoos mest eksplosive begivenheder, hvor afdøde forfædres ånder tager form af mennesker for at give visdom og retfærdighed til de levende.

frenet tromme indvarslede Egungun ind i forbindelsen. Besat af de døde Bar mænd flamboyante paillet-spangled kapper prydet med dyre-og menneskelige motiver. Deres ansigter blev tilsløret af Ko-skalskærme. “Hvis du ser deres øjne, vil du dø!”råbte Remi over kakofonien.

nogle Egungun hvirvlede som dervisher, grønne, sølv og gule kapper, der skabte roterende cirkler. Nogle skræmte simpelthen mængden. To klodsede ‘monstre’ galopperede ind i arenaen og sendte folk spredt ud i en bananlund. Temperament steg. Stick-bærere forsøgte at stoppe Egunguns’ klæder uheldig at røre ved de levende. Det var Kinesisk maskerade møder ‘running of the bulls’ i Pamplona. Inden længe, Remi og jeg blev fastgjort mod en mur af en hulking Egungun. Afværger Mine øjne, det børstede sin hestehår svinghvirvel over mit ansigt. “Hvid mand,” knurrede en dyb baryton stemme, før du går videre.

på en høj, jeg ledes nord til Abomey næste dag. Efter to dage i en vogn med en chauffør kaldet Filbert, kystsletten aftog til et krusende landskab af grønne busk-og okkerveje, besat af granitbakker. Hornbills gled over vejen med større lethed end de kæmpende vogne-brousse (bush-vogne), der bærer chassisbøjende masser af mennesker og gods på vej til Cotonou. Vi passerede coachloads af hvide klædte kristne, der var friske fra at fejre Jomfru Marias åbenbaring i Dassa-Soume. Synkretismen i det Beninesiske religiøse liv sikrede, at nogle ville tilbede animistiske guddomme senere på dagen.

Kong Ghes

maskerede deltagere i Egungun-ceremonien, Benin ()

i halcyon-tider var Abomey hovedstad i det frygtede Dahomey-rige (Benins tidligere navn). Generationer af Dahomiske konger kæmpede interne krige, opretholdt kvindelige Amasonkrigere med en forkærlighed for halshugning og solgte slaver til europæerne for at udstyre sig militært. Men et knusende nederlag mod franskmændene i 1892 så de fleste Dahomiske paladser jævnet og imperiet ødelagt. Disse dage Abomey er en bagvand med lidt pomp eller storhed.

Jeg ville komme for at se to overlevende Dahomiske paladser på UNESCO-listen: kongerne Gheso og Glele fra det 19.århundrede, der begge er fyldt med vidunderligt makabre genstande.Kong Ghesos indviklede udskårne trone hviler på fire kranier af rivaliserende høvdinge, mens ud over al smag (midt i fine portugisiske silke og britiske karafler med skåret glas) er en kongelig svinghvirvel samlet fra et menneskeligt kranium fastgjort til en hestetail. Andre steder lærte jeg, at Glele ‘ s harem engang oversvømmede med 4.000 brude – bemærkelsesværdigt hans libido og hjerte holdt ud i 31 års styre. I det indre helligdom i Djeho-templet, bygget af Glele til sin far Gheso, er mørtelen smedet af blodet fra 41 slaver.

i dag er det muligt at møde kongen af Dahomey og holde hovedet. At møde en Beninesisk konge er et rigtigt højdepunkt og ikke svært at arrangere: Medbring noget for at skåle ham og præsentere en drikkepenge på omkring US$25-50.

hylende dæmoner

folk, der bærer masker under Egungun-ceremonien, Benin ()

Jeg gik ind i Kong Benhansin II ‘ s nu beskedne Abomey-palads og huggede ved hans fødder, så min pande børstede jorden. Hans Dahomian-slægt blev restaureret i 1995, efter at regeringsstyret sluttede, og selvom hans beføjelser er begrænsede i disse dage, er han en charmerende mand.siddende i en polstret lænestol, iført en blå kalot, hvid tunika og rutet sarong, fortalte hans majestæt sine kongelige forgængere tilbage til 1620, og i ånden af entente cordiale diskuterede vi emner så forskellige som Kanaltunnelen og Concordes død. Jeg spurgte ham, om han tilbad Voodoo? “Selvfølgelig,” svarede han. “Dette er vores guddommelighed før katolicismen kom og vores måde at gøre vores liv bedre.”Da han fortalte mig om Voodoos levende døde, fortærede vi Johnny. Det viste sig at være lidt sværere på vej ud.

efter at have kommunikeret direkte med den magtfulde Dankoli fetish, en yderligere halv dags kørsel nordpå ved Savalou, vendte Filbert og jeg sydpå for min sidste dag i Benin. Filbert vidste om en vigtig Voodoo-ceremoni, der fandt sted i Cotonou.

på en sidegade i mgomilite-distriktet samles skarer af et forladt olietankskib. Jeg var flygtigt skuffet over at opdage, at det ville blive endnu en mami – ceremoni-men ikke længe. De hvidklædte kvinder så helt mere edgy ud, med kohl-ætsede øjne og tatoveringer. Og, hurra, Voodoo-dukker blev gemt i deres saronger, hver repræsenterer antallet af guder, de individuelt tilbad.

den harmoniske sang begyndte som før, men helt mere frenetisk. Pludselig en aldrende dame, hoved lolling på hendes hals, trak ned hendes top og begyndte at slå hendes bryster. Snart gjorde 20 andre kvinder det samme; meget kød for en beskeden englænder. I en trance Lo de og hylede, da præster velsignede en gryde med vand.

“Præsterne beder om, at onde ånder flyver væk,” sagde en nabomand, før et skrig krusede den nu feberlige skare. Nogen havde set en ond vision, så en semi-nøgen Voodoosi kom over, kastede helliget vand over os og opfordrede ofringen af en kylling til at sone.

endnu en gang blev jeg fejet sammen af et samfund, der tilbyder et magisk øjebliksbillede af liv og tro, før europæisk kristendom ankom. Benin er badet i forenklet skønhed, men alligevel besidder en spændende, mystisk underliv. Jeg var faldet helt under hendes magi.

Skriv et svar

Din e-mailadresse vil ikke blive publiceret.